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Huellas antiguas encontradas en el sitio de Nuevo México. Las huellas tenían una antigüedad de entre 21.000 y 23.000 años de antigüedad, y probablemente pertenecían a niños y adolescentes. Crédito: Servicio de Parques Nacionales, USGS y Universidad de Bournemouth

El Parque Nacional White Sands, en el sur de Nuevo México, es conocido por las dunas de color tiza que se extienden por cientos de kilómetros cuadrados. Pero en el apogeo de la última Edad de Hielo, la región era más húmeda y más herbácea. Mamuts, perezosos gigantes y otros animales caminaron por las orillas fangosas de lagos poco profundos que crecieron y se encogieron con las estaciones. Y tenían compañía.

En un estudio histórico publicado el 23 de septiembre en Science1los investigadores sugieren que las huellas humanas de una antigua orilla del lago en el parque datan de entre 21,000 y 23,000 años de antigüedad. Si la datación es precisa, lo que los especialistas dicen que es probable, las impresiones representan la evidencia inequívoca más temprana de ocupación humana en cualquier parte de las Américas.

"La evidencia es muy convincente y extremadamente emocionante", dice Tom Higham, científico arqueológico y experto en datación por radiocarbono de la Universidad de Viena. "Estoy convencido de que estas huellas son genuinamente de la edad reclamada".

Las fechas plantean preguntas sobre cuándo y cómo los humanos de Siberia se establecieron en la región, con evidencia creciente de que bordearon la costa del Pacífico mientras que las rutas interiores estaban atrincheradas en el hielo. Los autores del estudio dicen que las huellas dan crédito a la evidencia contenciosa de signos incluso anteriores de asentamiento en las Américas.

"El documento hace un caso muy convincente de que estas huellas no solo son humanas, sino que tienen más de 20,000 años", dice Spencer Lucas, paleontólogo del Museo de Historia Natural y Ciencia de Nuevo México en Albuquerque. "Eso es un cambio de juego".

Evidencia rocosa

Durante décadas, los arqueólogos asociaron a los primeros estadounidenses con puntas de lanza de piedra de 11,000 a 13,000 años de antigüedad y otros vestigios de la cultura 'Clovis' (llamada así por otro sitio de Nuevo México, pero que se encuentra en toda América del Norte). Las fechas coinciden con la recesión de un glaciar del tamaño de un continente, que creó un corredor libre de hielo a través del centro de Canadá.

El descubrimiento de numerosos sitios arqueológicos 'pre-Clovis', desde Alaska hasta la punta de América del Sur, que datan de tan solo 16.000 años, https://www.nature.com/articles/485030a" data-track-category="body text link" _istranslated="1" style="background-color: transparent; text-decoration: none; color: rgb(0, 102, 153); vertical-align: baseline; box-sizing: inherit;">sembró dudas sobre la hipótesis de 'Clovis-first' y abogó por una ruta de migración costera desde Siberia.

Las revistas de investigación están salpicadas de afirmaciones de sitios incluso anteriores, incluido un controvertido artículo de Nature que puso a los humanos en California hace 130,000 años.2. Pero muchas de estas afirmaciones han sido descartadas debido a la equívoca de la evidencia: rocas potencialmente confundidas con herramientas, marcas en huesos de animales que podrían haber sido hechas por procesos naturales, o excavadoras, en el caso de la afirmación de California, en lugar de carnicería.

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Las excavaciones en el Parque Nacional White Sands revelan huellas humanas en la base de una zanja. Crédito: Servicio de Parques Nacionales, USGS y Universidad de Bournemouth

White Sands está lleno de huellas fósiles humanas y animales: en 2018, el mismo equipo que encontró las huellas en el último documento documentó una cacería gigante de perezosos en un lecho de lago seco conocido como playa.3. Pero estas pistas son notoriamente difíciles de fechar, dice el coautor del estudio Matthew Bennett, geocientífico de la Universidad de Bournemouth en Poole, Reino Unido, que se especializa en el estudio de huellas fósiles. "Cada vez que descubres algo, es una edad potencialmente diferente. Las citas son una pesadilla".

Semillas antiguas

En 2019, el coautor del estudio David Bustos, arqueólogo y gerente de recursos de White Sands, identificó un sitio en la playa que tenía huellas que conducían directamente a capas de sedimentos duros como la roca. La roca contenía semillas de zanja en espiral(Ruppia cirrhosa),una planta acuática que podría ser datada por carbono para determinar la edad de las pistas. "Ese es el santo grial de tratar de fechar huellas", dice Bennett.

Él y sus colegas no se sorprendieron cuando la datación por radiocarbono realizada por investigadores del Servicio Geológico de los Estados Unidos en Denver, Colorado, determinó que las semillas tenían entre 21,000 y 23,000 años de antigüedad, porque una excavación previa a pequeña escala había fechado el sedimento en más o menos el mismo tiempo. Pero Bennett dice que el equipo sabía que las afirmaciones de ocupación humana a esta edad atraerían un escrutinio extremo.

Así que intentaron abordar los factores que podrían sesgar las edades de las semillas. El más probable fue un fenómeno por el cual los organismos incorporan carbono que se ha lixiviado en el agua desde las rocas cercanas, como el carbonato de calcio en la piedra caliza. Tales fuentes de carbono tienden a ser mucho más antiguas que el carbono en la atmósfera de la Tierra.

Los investigadores dicen que tales "efectos de reservorio" son poco probables. Fecharon cientos de semillas en diferentes capas de sedimentos y sus edades se alinearon, con semillas más viejas en la parte inferior, más jóvenes en la parte superior. Si las semillas hubieran incorporado carbono viejo, probablemente habría habido más variación, dice el coautor Daniel Odess, arqueólogo del Servicio de Parques Nacionales de Estados Unidos en Washington DC. En un sitio en la región que no tenía huellas, las semillas de zanja en espiral datan de la misma edad que el carbón en la misma capa, que no está sujeta a los efectos del reservorio.

"Realmente creo que esas edades están bien", dice Thomas Stafford, geocronólogo experimental de Stafford Research Laboratories en Lafayette, Colorado. Incluso un error de 1.000 años no empañaría la importancia de las huellas, señala. "Si la gente es encontraba aquí hace 20.000, o 22.000, o 19.000 años, no cambia su increíble historia", añade Stafford. "Tenemos huellas humanas".

Pistas para adolescentes

El equipo determinó que las varias docenas de pistas probablemente pertenecían a numerosas personas, en su mayoría niños y adolescentes. "Para mí, esto tiene mucho sentido", dice Odess. "Cuando era joven siempre me dirigía al agua. Arroyo, río, estanque, lo que sea. Dada la oportunidad, probablemente caminaría en el barro más que en el suelo seco".

Karen Moreno, paleocinóloga de la Universidad Austral de Chile en Valdivia, no tiene dudas de que las huellas son humanas. Todavía no está convencida de que en su mayoría fueron hechos por niños, porque estas estimaciones se basan en las estaturas de las personas modernas. Pero ella dice que las pistas podrían arrojar luz sobre los primeros humanos en Estados Unidos. "Esta comunidad más antigua probablemente tenía una forma de vida diferente y compleja".

Ahora que hay una fuerte evidencia de que los humanos se asentaron en las Américas hace más de 20,000 años, los investigadores deberían lidiar con las consecuencias, dice Bennett. Espera que las huellas de White Sands obliguen a los investigadores a reconsiderar los sitios que tienen más evidencia equívoca de la ocupación humana temprana.

David Meltzer, arqueólogo de la Universidad Metodista del Sur en Dallas, Texas, está convencido por las huellas de White Sands, pero no está de acuerdo en que den crédito a los sitios más controvertidos. Sin embargo, si se pudieran descubrir herramientas de piedra u otros artefactos asociados con los fabricantes de orugas, esto podría permitir que se dibujen tales conexiones, agrega Meltzer.

Las huellas hacen que sea "extremadamente probable" que los antepasados de los humanos de White Sands y otros primeros colonos viajaran a lo largo de la costa del Pacífico, dice Higham. El siguiente paso será identificar a las personas que llegaron a través de estos viajes de la Edad de Hielo, agrega. "Una prioridad de investigación urgente no es solo encontrar huellas como estas, sino los restos de las personas que las hicieron".

doi: https://doi.org/10.1038/d41586-021-02597-1

Referencias

  1. 1.

    Bennett, M. R. et al. Science https://doi.org/10.1126/science.abg7586 (2021).

    Artículo Google Académico 

  2. 2.

    Holen, S. R. et al. Nature 544, 479–483 (2017).

    PubMed Artículo Google Académico 

  3. 3.

    Bustos, D. et al. Sci. Adv. 4, eaar7621 (2018).

    PubMed Artículo Google Académico 

 

Fuente

     

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