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Desde su descubrimiento hace un siglo, cientos de momias preservadas naturalmente encontradas en la cuenca china del Tarim han sido un misterio para los arqueólogos. Algunos pensaron que los restos de la Edad de Bronce eran de migrantes de miles de kilómetros al oeste, que habían traído prácticas agrícolas a la zona. Pero ahora, un análisis genómico sugiere que eran indígenas que pueden haber adoptado métodos agrícolas de grupos vecinos.

Como informan hoy en Nature1, los investigadores han rastreado la ascendencia de estos primeros agricultores chinos a los cazadores-recolectores de la Edad de Piedra que vivieron en Asia hace unos 9.000 años. Parecen haber sido genéticamente aislados, pero a pesar de esto habían aprendido a criar ganado y cultivar granos de la misma manera que otros grupos.

El estudio insinúa "las formas realmente diversas en que las poblaciones se mueven y no se mueven, y cómo las ideas pueden propagarse con, pero también a través de, las poblaciones", dice la coautora Christina Warinner, arqueóloga molecular de la Universidad de Harvard en Boston, Massachusetts.

El hallazgo demuestra que el intercambio cultural no siempre va de la mano con los lazos genéticos, dice Michael Frachetti, arqueólogo de la Universidad de Washington en St. Louis, Missouri. "El hecho de que esas personas estén comerciando, no significa necesariamente que se estén casando entre sí o que tengan hijos", dice.

Entorno de preservación perfecto

A partir de principios del siglo XX, las momias se encontraron en cementerios pertenecientes a la llamada cultura Xiaohe, que se encuentran dispersos por el desierto de Taklamakan en la región china de Xinjiang. El desierto "es uno de los lugares más hostiles de la Tierra", dice Alison Betts, arqueóloga de la Universidad de Sydney en Australia.

Aquí, los cuerpos habían sido enterrados en ataúdes en forma de bote envueltos en piel de ganado. El ambiente cálido, árido y salado del desierto los preservó naturalmente, manteniendo todo, desde el cabello hasta la ropa, perfectamente intacto. Antes del último estudio, "sabíamos mucho sobre estas personas, físicamente, pero no sabíamos nada sobre quiénes eran y por qué estaban allí", dice Betts.

Las momias, que fueron enterradas durante un período de 2.000 años o más, datan de un momento significativo en la historia de Xinjiang, cuando las comunidades antiguas estaban cambiando de cazadores-recolectores a agricultores, agrega.

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Algunas de las momias posteriores fueron enterradas con telas de lana y ropa similar a las de las culturas encontradas en el oeste. Las tumbas también contenían mijo, trigo, huesos de animales y productos lácteos, evidencia de tecnologías agrícolas y pastoriles características de las culturas en otras regiones de Eurasia, lo que llevó a los investigadores a plantear la hipótesis de que estas personas eran originalmente migrantes del oeste, que habían pasado por Siberia, Afganistán o Asia Central.

Los investigadores detrás del último estudio, con sede en China, Corea del Sur, Alemania y Estados Unidos, tomaron ADN de las momias para probar estas ideas, pero no encontraron evidencia que las respalde.

Secuenciaron los genomas de 13 individuos que vivieron hace entre 4.100 y 3.700 años y cuyos cuerpos se encontraron en las capas más bajas de los cementerios de la cuenca del Tarim en el sur de Xinjiang, así como otras 5 momias de cientos de kilómetros de distancia en el norte de Xinjiang, que vivieron hace entre 5.000 y 4.800 años.

Luego compararon los perfiles genéticos de estas personas con genomas previamente secuenciados de más de 100 grupos antiguos de personas, y los de más de 200 poblaciones modernas, de todo el mundo.

Dos grupos de personas

Descubrieron que los individuos del norte de Xinjiang compartían algunas partes de sus genomas con migrantes de la Edad de Bronce de las montañas de Altai de Asia Central que vivieron hace unos 5.000 años, lo que respalda una hipótesis anterior.

Pero las 13 personas de la cuenca del Tarim no compartían esta ascendencia. Parecen estar relacionados únicamente con los cazadores-recolectores que vivieron en el sur de Siberia y lo que ahora es el norte de Kazajstán hace unos 9.000 años, dice el coautor Choongwon Jeong, genetista de población y evolución de la Universidad Nacional de Seúl. Los individuos del norte de Xinjiang también compartieron parte de esta ascendencia.

una videncia de productos lácteos junto a las momias más jóvenes de las capas superiores de los cementerios en la cuenca del Tarim, por lo que los investigadores analizaron la placa dental calcificada en los dientes de algunas de las momias más antiguas para ver qué tan atrás iba la ganadería lechera. En la placa, encontraron proteínas de leche de ganado, ovejas y cabras, lo que sugiere que incluso los primeros colonos aquí consumían productos lácteos. "Esta población fundadora ya había incorporado el pastoreo lechero en su forma de vida", dice Warinner.

Pero el estudio plantea muchas más preguntas sobre cómo la gente de la cultura Xiaohe obtuvo estas tecnologías, de dónde y de quién, dice Betts. "Eso es lo siguiente que tenemos que tratar de resolver".

doi: https://doi.org/10.1038/d41586-021-02948-y

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