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Hasta 10,000 caballos salvajes podrían ser asesinados o retirados del parque nacional alpino más grande de Australia bajo un borrador de plan para controlar la creciente población de animales no nativos. Los científicos han dado la bienvenida a la idea de eliminarlos, pero están alarmados de que el plan aún permita que miles permanezcan, amenazando especies y hábitats en peligro de extinción.

El sacrificio propuesto, en el Parque Nacional Kosciuszko, Nueva Gales del Sur (NSW), contrasta con la prohibición de medidas de control letales en los Estados Unidos, donde las grandes poblaciones de caballos salvajes conocidos como mustangs también causan problemas.

El borrador del plan,publicado el mes pasado, recomienda reducir la población de caballos salvajes del parque, conocidos en Australia como brumbies, de un estimado de 14,000 a aproximadamente 3,000 a través de una combinación de tiro en su mayoría terrestre, así como redondeo y realojamiento.

Pero la Academia Australiana de Ciencias argumenta que el número de caballos debería reducirse rápidamente por debajo de 3.000. En una carta abierta con 69 signatarios, incluidos científicos e instituciones, enviada al ministro de Medio Ambiente de Nueva Gales del Sur el viernes, señalan que "los humedales alpinos continúan degradándose incluso con un número muy pequeño de caballos salvajes. Kosciusko no puede comenzar a recuperarse de la sequía, los incendios forestales extensos y el pastoreo excesivo si, como se propone actualmente, quedan 3.000 caballos salvajes".

Capitular ante los grupos de presión

Los investigadores dicen que el borrador del plan capitula ante un grupo pequeño pero vocal que ha presionado al gobierno para proteger a los caballos debido al valor patrimonial de los animales. El plan permitiría a los brumbies restantes vagar por más de un tercio del parque. Eso incluiría pantanos de esfagno alpinos amenazados y los hábitats de especies en peligro de extinción y vulnerables como un pez llamado galaxiasfornales (Galaxias tantangara),la rana arbórea alpina alpina(Litoria verreauxii alpina)y la rata dedientes anchos (Mastacomys fuscus).

Australia no tiene mamíferos nativos con pezuñas duras, por lo que los caballos hacen más daño a la delicada vegetación y los suelos que las especies de patas blandas, como los canguros y los wallabies, además de crear problemas a través del pastoreo excesivo.

David Watson, ecologista de la Universidad Charles Sturt en Albury-Wodonga, que se extiende a lo largo de Nueva Gales del Sur y el estado vecino de Victoria, dice que el gobierno de Nueva Gales del Sur "no podría haber elegido un lugar peor" para permitir que los caballos salvajes deambulen. Él señala que el entorno alpino de Australia cubre solo el 1% del continente y tiene muchas especies endémicas y amenazadas que no se encuentran en ningún otro lugar.

"Estas áreas son demasiado frágiles para tener grandes herbívoros pisoteando en ellas", agrega Don Driscoll, ecólogo de la Universidad de Deakin en Melbourne.

El manejo de caballos salvajes ha sido un problema de larga data en la región alpina montañosa de Australia, que se extiende a través de tres estados. El Territorio de la Capital Australiana, que comparte una frontera con el Parque Nacional Kosciuszko, tiene un enfoque de tolerancia cero con los caballos salvajes y utiliza métodos que incluyen el tiro aéreo.

Victoria también comparte una frontera alpina con Nueva Gales del Sur, pero su último plan de gestión,publicado el 1 de noviembre, recomienda el uso del sacrificio y otras medidas para eliminar todos los caballos salvajes en los entornos alpinos más delicados, y la reducción constante del número en otros lugares.

Brumbies y mustangs

El gobierno del estado de Nueva Gales del Sur había tratado previamente de controlar a los brumbies realojándolos en tierras privadas, pero nunca pudo encontrar un lugar para más de unos pocos cientos de caballos al año, realojando solo unos 1.000 desde 2002. Jamie Pittock, científico ambiental de la Universidad Nacional de Australia en Canberra, dice que el reconocimiento del gobierno de que la población en crecimiento exponencial no se puede manejar solo con el realojamiento es al menos "un paso adelante".

Pero Watson dice que 3,000 caballos se reproducirían lo suficientemente rápido como para que 1,000 aún tuvieran que ser removidos o asesinados cada pocos años, lo que significa que incluso una pequeña población creará un dolor de cabeza continuo en términos de daños al parque y requisitos de eliminación.

Un portavoz del Servicio de Parques Nacionales y Vida Silvestre de Nueva Gales del Sur dijo que el objetivo propuesto de 3.000 caballos mantendría los "valores ambientales del parque" y que eliminar a los caballos de dos tercios del parque proporcionaría una "protección efectiva" para las especies amenazadas. No respondieron a las preguntas específicas de Naturesobre las críticas de los científicos al borrador del plan.

Estados Unidos está lidiando con problemas similares con los mustangs en los parques nacionales, dice el científico de ecosistemas John Derek Scasta de la Universidad de Wyoming en Laramie. "El objetivo es llegar a un número acordado de caballos que sean sostenibles", dice, pero no todos están de acuerdo en cuál es ese número.

Debido a que la legislación prohíbe el sacrificio, la Oficina de Administración de Tierras de los Estados Unidos se basa en el redondeo, la esterilización, el realojamiento o el pago para mantener a los caballos en propiedades privadas o federales. Pero Scasta dice que el aumento de los números, y los costos de cuidarlos, podrían significar que Estados Unidos tenga que enfrentar su propio ajuste de cuentas con caballos salvajes en un futuro no muy lejano.

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