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En los últimos 18 meses, los humanos se han familiarizado demasiado con el término "distanciamiento social". Pero resulta que no somos los únicos en dar a nuestros compañeros un amplio margen cuando nuestra salud puede estar en riesgo: la investigación sugiere que las abejas melíferas también lo hacen.

Los científicos han descubierto que cuando una colmena de abejas melíferas está amenazada por el ácaro Varroa destructor, un parásito relacionado con el colapso de las colonias de abejas melíferas, las abejas responden cambiando la forma en que interactúan entre sí.

"Si crees que tenemos un cerebro, somos conscientes, pero nos llevó tiempo cambiar nuestro comportamiento cotidiano [en respuesta al Covid], creo que es emocionante ver que otros animales están haciendo algo similar", dijo el Dr. Alessandro Cini, coautor de la investigación en el University College de Londres.

Escribiendo en la revista Science Advances,Cini y sus colegas describen cómo observaron por primera vez las colmenas en Cerdeña, Italia, y compararon el comportamiento de las abejas en las colmenas que estaban naturalmente infectadas con los ácaros, con los de las colmenas que habían sido tratadas para deshacerse de los parásitos.

Al examinar los videos grabados dentro de las colmenas, el equipo descubrió que cuando la colmena está infestada de ácaros, las abejas forrajeas, que tienden a ser miembros más viejos de la colonia, realizan bailes importantes para indicar la dirección de las fuentes de alimento, como el baile de los waggle,lejos del centro de la colonia donde se encuentran las abejas jóvenes, la reina y las células de cría.

Eso, dijo Cini, puede ayudar a mantener la infección en un nivel que se pueda controlar, limitando la cantidad de daño. "Los recolectores son una de las principales rutas de entrada para los ácaros", dijo Cini. "Por lo tanto, cuanto más se mantengan alejados de la cría y los individuos jóvenes, mejor será en términos de prevenir la propagación de los ácaros dentro de la colonia".

El equipo también encontró cambios en el lugar donde las abejas se acicalaban entre sí: en las colonias no infectadas, esto tiende a concentrarse entre los jóvenes en la parte central de la colmena, pero los investigadores encontraron que este era aún más el caso cuando los ácaros estaban presentes. "Probablemente están concentrando sus pensamientos [esfuerzos] hacia la parte más importante de la colonia, dejando el aseo de los recolectores", dijo Cini.

Luego, el equipo llevó a cabo experimentos en el laboratorio, infectando artificialmente a pequeños grupos de aproximadamente 12 abejas jóvenes con los ácaros y comparándolos con grupos no infectados. Esta vez, el equipo no encontró un aumento en el distanciamiento social entre los grupos infectados, lo que, dice Cini, puede reflejar que es más importante para los recolectores y las abejas jóvenes mantener su distancia cuando los ácaros están presentes, y que las abejas dependen unas de otras.

"Probablemente el distanciamiento social sea demasiado costoso a pequeña escala", dijo.

Pero una vez más, hubo diferencias en el comportamiento de aseo: las abejas infectadas fueron más acicaladas, inspeccionadas más y compartieron alimentos con ellas más que los individuos en grupos no infectados.

Cini dijo que el estudio mostró el poder de la selección natural en la evolución del comportamiento social. "Y también un cambio dinámico en el comportamiento social para adaptarse a un entorno en constante cambio", dijo.

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