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En el siglo 20, los animales más grandes que han existido casi dejaron de existir. Las ballenas barbadas, el grupo que incluye ballenas azules, de aleta y jorobadas, habían sido cazadas durante mucho tiempo, pero a medida que la caza de ballenas se volvió industrial, las cacerías se convirtieron en masacres. Con arpones con punta explosiva que se disparaban desde cañones y barcos factoría que podían procesar cadáveres en el mar, los balleneros mataban a los gigantes por su aceite, que se usaba para encender lámparas, lubricar automóviles y hacer margarina. En solo seis décadas, aproximadamente la vida útil de una ballena azul, los humanos redujeron la población de ballenas azules de 360,000 a solo 1,000. En un siglo, los balleneros mataron al menos 2 millones de ballenas barbadas, que en conjunto pesaban el doble que todos los mamíferos salvajes de la Tierra en la actualidad.

Todas esas ballenas desaparecidas dejaron atrás una enorme cantidad de comida no comer. En un nuevo estudio,el ecologista de Stanford Matthew Savoca y sus colegas han estimado, por primera vez, con precisión cuánto. Calcularon que antes de la caza industrial de ballenas, estas criaturas habrían consumido alrededor de 430 millones de toneladas métricas de krill, pequeños animales parecidos a camarones, cada año. Eso es el doble que todo el krill que existe ahora, y el doble en peso que todos los peces que las pesquerías de hoy capturan anualmente. Pero las ballenas, a pesar de su apetito astronómico, no agotaron los océanos de la manera en que lo hacen los humanos ahora. Su caca rica en hierro actuó como estiércol, fertilizando aguas que de otro modo serían empobrecidas y secuesndo la base de las ricas redes alimenticias de las que luego se atiborraron. Cuando las ballenas fueron asesinadas, esas redes alimenticias colapsaron, convirtiendo mares que una vez fueron bosques lluviosos, como en su riqueza, en desiertos marinos.

Pero esta trágica historia no tiene que ser "otra retrospectiva deprimente", me dijo Savoca. Esos ecosistemas previos a la caza de ballenas "todavía están allí, degradados, pero todavía allí". Y el estudio de su equipo apunta a una posible forma de restaurarlos, reutilizando un controvertido plan para revertir el cambio climático.

Las ballenas barbadas son esquivas, a menudo alimentándose muy por debajo de la superficie del océano. También son elásticos:cuando una ballena azul se lanza al krill, su boca puede hincharse para engullir un volumen de agua más grande que su propio cuerpo. Por estas razones, los científicos han luchado para averiguar cuánto comen estas criaturas. En el pasado, los investigadores examinaron los estómagos de las ballenas varadas o extrapolaron hacia arriba de animales mucho más pequeños, como ratones y delfines. Pero las nuevas tecnologías desarrolladas en la última década han proporcionado mejores datos. Los drones pueden fotografiar ballenas que se alimentan, lo que permite a los investigadores dimensionar sus bocas hinchadas. Los ecosondadores pueden usar sonar para medir el tamaño de los enjambres de krill. Y las etiquetas fijadas en la ventosa que vienen con acelerómetros, GPS y cámaras pueden rastrear a las ballenas en las profundidades del agua: "Pienso en ellas como iPhones de ballenas", dijo Savoca.

Usando estos dispositivos, él y sus colegas calcularon que las ballenas barbadas comen tres veces más de lo que los investigadores habían pensado anteriormente. Ayunan durante dos tercios del año, subsistiendo con sus enormes reservas de grasa. Pero en los aproximadamente 100 días en que comen, son increíblemente eficientes al respecto. Cada día de alimentación, estos animales pueden enredar del 5 al 30 por ciento de su ya titánico peso corporal. Una ballena azul podría tragar 16 toneladas métricas de krill.

Seguramente, entonces, ¿la matanza masiva de ballenas debe haber creado un paraíso para sus presas? Después de que los balleneros de la era industrial mataron a estos gigantes, alrededor de 380 millones de toneladas métricas de krill no se habrían mentido cada año. En la década de 1970, muchos científicos asumieron que los antiguos campos balleneros se convertirían en una krilltopia, pero en cambio, estudios posteriores mostraron que el número de krill se había desplomado en más del 80 por ciento.

La explicación de esta paradoja involucra el hierro, un mineral que todos los seres vivos necesitan en pequeñas cantidades. El Océano Atlántico norte obtiene hierro del polvo que sopla desde el Sahara. Pero en el Océano Austral, donde el hielo cubre la tierra, el hierro es más escaso. Gran parte de ella está encerrada dentro de los cuerpos de krill y otros animales. Las ballenas desbloquean ese hierro cuando comen y lo liberan cuando hacen caca. El hierro defecado estimula el crecimiento de pequeños fitoplancton, que a su vez alimentan al krill, que a su vez alimentan a las ballenas, y así sucesivamente.

Al igual que se sabe que muchos grandes mamíferos lo hacen en tierra,las ballenas diseñan los mismos ecosistemas de los que dependen. No solo comen krill; también crean las condiciones que permiten que el krill prospere. Lo hacen tan bien que incluso en la era anterior a la caza de ballenas, sus enormes apetitos apenas hicieron meinar en los exuberantes países de las maravillas que sembraron. En aquel entonces, el krill solía pulular tan densamente que enrojeció la superficie del Océano Austral. Las ballenas se festejaron tan intensamente que los marineros veían sus caños de agua golpeando hacia arriba en todas las direcciones, hasta donde alcanzaba la vista. Con el advenimiento de la caza industrial de ballenas, esos ecosistemas implosionaron. El equipo de Savoca estima que la muerte de unos pocos millones de ballenas privó a los océanos de cientos de millones de toneladas métricas de caca, alrededor de 12,000 toneladas métricas de hierro y una gran cantidad de plancton, krill y peces.

Los defensores de la caza de ballenas a veces argumentan que los apetitos gigantescos de las ballenas amenazan la seguridad alimentaria de las naciones costeras, descartando los estudios de modelos que refutan esta idea, según Leah Gerber, bióloga de conservación marina de la Universidad Estatal de Arizona que no participó en el nuevo estudio. Por el contrario, los resultados empíricos del estudio de Savoca "serán difíciles de refutar", me dijo Gerber.

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El nuevo estudio, dice Kelly Benoit-Bird, bióloga marina del Instituto de Investigación del Acuario de la Bahía de Monterey, en California, es un recordatorio importante de cómo "las especies explotadas son parte de una red compleja, con muchos efectos en cascada de nuestras acciones". Matar a una ballena deja un agujero en el océano que es mucho más grande que la criatura misma.

Hay más ballenas ahora que hace unos años: a principios de 2020, los científicos se regocijaron cuando vieron 58 ballenas azules en aguas subantárticas donde se habían visto solo puñados de animales en años anteriores. Pero ese número sigue siendo deprimentemente bajo. "No puedes traer de vuelta a las ballenas hasta que traigas su comida", dijo Savoca. Y cree que sabe cómo hacerlo.

En 1990, el oceanógrafo John Martin propuso que el Océano Austral está hambriento de hierro,y que sembrar deliberadamente sus aguas con el nutriente permitiría que el fitoplancton creciera. El plancton floreciente absorbería dióxido de carbono, argumentó Martin, enfriaría el planeta y ralentizaría el ritmo del calentamiento global. Desde entonces, los investigadores han probado esta idea en 13 experimentos, agregando hierro a pequeños tramos de los océanos Sur y Pacífico y mostrando que el plancton realmente florece en respuesta.

Tales experimentos de fertilización con hierro generalmente se han anunciado como actos de geoingeniería, intentos deliberados de alterar el clima de la Tierra. Pero Savoca y sus colegas piensan que el mismo enfoque podría usarse para la conservación. Agregar hierro a las aguas donde todavía existen el krill y las ballenas podría impulsar el ciclo alimentario de pulverización a una velocidad más alta, haciendo posible que las ballenas se recuperen en números más cercanos a sus máximos históricos. "Estaríamos re-salvaje una tierra estéril arando en compost, y todo el sistema se recuperaría", dice Victor Smetacek, oceanógrafo del Instituto Alfred Wegener para la Investigación Polar y Marina, en Alemania. (Smetacek participó en tres experimentos anteriores de fertilización con hierro y ha estado en conversaciones con el grupo de Savoca).

El equipo planea proponer un experimento pequeño y cuidadosamente controlado para probar los efectos de la fertilización con hierro en las redes alimentarias de las ballenas. La mera idea de eso "va a ser impactante para algunas personas", admitió Savoca. Tanto los científicos como los grupos de defensa se han opuesto ferozmente a los experimentos anteriores de adición de hierro, por las preocupaciones de que las empresas con fines de lucro patentarían y comercializarían la tecnología y que el hierro adicional desencadenaría floraciones de algas tóxicas.

Pero con las nuevas estimaciones de Savoca, "ahora tenemos una idea mucho mejor de exactamente la cantidad de hierro que las ballenas estaban reciclando en el sistema y cuánto agregar para que no tengamos efectos negativos", dijo. Su objetivo no es hacer algo extraño y antinatural, sino actuar efectivamente como un defecador sustituto, desempeñando brevemente el papel que las ballenas hicieron antes de ser cazadas hasta casi la extinción. Estas criaturas aún enfrentarían muchos desafíos: golpes de barcos, contaminación acústica, enredos de artes de pesca, contaminantes,pero al menos los suministros de alimentos se inclinarían a su favor.

La caza de ballenas casi destruyó una próspera red alimentaria, "pero en la franja que nos queda, veo mucha esperanza", dijo Savoca. No está hablando de restaurar ecosistemas perdidos hace mucho tiempo, como los que desaparecieron cuando los mamuts y otra megafauna terrestre se extinguieron hace decenas de miles de años. "Este es un sistema que estaba vivo y bien cuando nuestros abuelos estaban vivos", dijo. "Y queremos traerlo de vuelta".

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