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Una gran plantación de palmeras, que producen aceite de palma, bordea un bosque de turba sin drenar en Simunjan, en la región de Sarawak en Malasia. Cuando las turberas ricas en turba se drenan y se convierten en tierras de cultivo, liberan un pulso rápido de dióxido de carbono y otros gases de efecto invernadero a medida que los restos de las plantas, una vez anegadas, se degradan con la exposición repentina al aire. (Fotos para The Washington Post)

El último catálogo de Malasia de sus emisiones de gases de efecto invernadero a las Naciones Unidas se lee como un informe de un universo paralelo. El documento de 285 páginas sugiere que los árboles de Malasia están absorbiendo carbono cuatro veces más rápido que bosques similares en la vecina Indonesia.

La sorprendente afirmación ha permitido al país restar más de 243 millones de toneladas de dióxido de carbono de su inventario de 2016, reduciendo el 73 por ciento de las emisiones de sus resultados.

En todo el mundo, muchos países no informan sus emisiones de gases de efecto invernadero en sus informes a las Naciones Unidas, según una investigación del Washington Post. Un examen de 196 informes de países revela una brecha gigante entre lo que las naciones declaran que son sus emisiones frente a los gases de efecto invernadero que están enviando a la atmósfera. La brecha oscila entre al menos 8.500 millones y hasta 13.300 millones de toneladas al año de emisiones no reportadas, lo suficientemente grande como para mover la aguja sobre cuánto se calentará la Tierra.

El plan para salvar al mundo de lo peor del cambio climático se basa en datos. Pero los datos en los que se basa el mundo son inexactos.

"Si no conocemos el estado de las emisiones hoy, no sabemos si estamos reduciendo las emisiones de manera significativa y sustancial", dijo Rob Jackson, profesor de la Universidad de Stanford y presidente del Proyecto Global de Carbono,una colaboración de cientos de investigadores. "La atmósfera en última instancia es la verdad. El ambiente es lo que nos importa. La concentración de metano y otros gases de efecto invernadero en la atmósfera es lo que está afectando el clima".

En el extremo inferior, la brecha es mayor que las emisiones anuales de los Estados Unidos. En el extremo superior, se acerca a las emisiones de China y comprende el 23 por ciento de la contribución total de la humanidad al calentamiento del planeta, encontró The Post.

Mientras decenas de miles de personas se reúnen en Glasgow para lo que puede ser la reunión más grande de la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático (CMNUCC), también conocida como COP26, los números que están utilizando para ayudar a guiar el esfuerzo mundial para frenar los gases de efecto invernadero representan una hoja de ruta defectuosa.

Eso significa que el desafío es aún mayor de lo que los líderes mundiales han reconocido.

"Al final, todo se convierte en una fantasía", dijo Philippe Ciais,un científico del Laboratorio de Ciencias Climáticas y Ambientales de Francia que rastrea las emisiones en función de datos satelitales. "Porque entre el mundo de los informes y el mundo real de las emisiones, comienzas a tener grandes discrepancias".

La CMNUCC recopila informes de países y supervisa el acuerdo de París, que reunió al mundo para reducir progresivamente las emisiones en 2015. La agencia de la ONU atribuyó la brecha que The Post identificó a "la aplicación de diferentes formatos de informes e inconsistencia en el alcance y la puntualidad de los informes (como entre países desarrollados y en desarrollo, o entre países en desarrollo)".

Cuando se le preguntó si las Naciones Unidas planea abordar la brecha, el portavoz Alexander Saier dijo en un correo electrónico que continúa sus esfuerzos para fortalecer el proceso de presentación de informes: "Sin embargo, reconocemos que se necesita hacer más, incluida la búsqueda de formas de brindar apoyo a las Partes que son países en desarrollo para mejorar sus capacidades institucionales y técnicas".

La brecha comprende grandes cantidades de emisiones faltantes de dióxido de carbono y metano, así como volúmenes más pequeños de gases sintéticos potentes. Es el resultado de reglas cuestionablemente trazadas, informes incompletos en algunos países y errores aparentemente intencionales en otros, y el hecho de que, en algunos casos, ni siquiera se requiere que se informe sobre los impactos completos de la humanidad en el planeta.

El análisis del Post se basa en un conjunto de datos que construyó a partir de las cifras de emisiones que los países informaron a las Naciones Unidas en una variedad de formatos. Para superar el problema de la falta de años de datos, los reporteros utilizaron un modelo estadístico para estimar las emisiones que cada país habría reportado en 2019, y luego compararon ese total con otros conjuntos de datos científicos que miden los gases de efecto invernadero globales.

El análisis encontró que al menos el 59 por ciento de la brecha se deriva de cómo los países representan las emisiones de la tierra, un sector único en el que puede ayudar y dañar el clima. La tierra puede atraer carbono a medida que las plantas crecen y los suelos lo almacenan, o todo puede volver a la atmósfera a medida que los bosques se talan o se queman y a medida que los pantanos ricos en turba se drenan y comienzan a emitir enormes oleadas de dióxido de carbono.

Un área clave de controversia es que muchos países intentan compensar las emisiones de la quema de combustibles fósiles alegando que el carbono es absorbido por la tierra dentro de sus fronteras. Las reglas de la ONU permiten a países, como China, Rusia y Estados Unidos, restar más de medio billón de toneladas de emisiones anuales de esta manera, y en el futuro podrían permitir que estos y otros países continúen liberando emisiones significativas mientras afirman ser "cero neto".

En otras palabras, gran parte de la brecha está impulsada por las sustracciones que los países han hecho en sus balances. Muchos científicos dicen que los países solo deberían reclamar estas reducciones de gases de efecto invernadero cuando toman medidas claras, en lugar de afirmar que el rebrote de los bosques naturales no está relacionado con las políticas nacionales.

Y parte de esta absorción de carbono ni siquiera está sucediendo, o al menos no en la escala que afirman los países.

Malasia, por ejemplo, liberó 422 millones de toneladas de gases de efecto invernadero en 2016, lo que la sitúa entre los 25 principales emisores del mundo ese año, según datos recopilados por la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura. Pero debido a que Malasia afirma que sus árboles están consumiendo grandes cantidades de CO2, sus emisiones reportadas a las Naciones Unidas son solo 81 millones de toneladas,menos que las de la pequeña nación europea de Bélgica.

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En Sarawak, casi 4,000 millas cuadradas de turberas se han drenado en las últimas décadas para dar paso a plantaciones de aceite de palma, comúnmente utilizado en productos que van desde biocombustibles hasta alimentos procesados, jabones y maquillaje.

El Post encontró que las emisiones de metano comprenden una segunda parte importante de los gases de efecto invernadero faltantes en la base de datos de la ONU. Los conjuntos de datos científicos independientes muestran entre 57 millones y 76 millones de toneladas más de emisiones de metano causadas por el hombre que llegan a la atmósfera que los informes de los países de la ONU. Eso se convierte en entre 1.600 millones y 2.100 millones de toneladas de emisiones equivalentes de dióxido de carbono.

La investigación científica indica que los países están subestimando el metano de todo tipo: en el sector del petróleo y el gas,donde se filtra de los oleoductos y otras fuentes; en la agricultura,donde se agita desde los eructos y desechos de vacas y otros animales rumiantes; y en los residuos humanos,donde los vertederos son una fuente importante.

Los funcionarios de la Unión Europea estiman que las reducciones rápidas en el metano podrían recortar al menos 0,2 grados centígrados del aumento general de la temperatura global para 2050. Más de 100 naciones han firmado el recién formado Compromiso Global de Metano, una iniciativa lanzada por los Estados Unidos y la UE, que tiene como objetivo reducir las emisiones en un 30 por ciento para fines de la década. Pero algunos de los mayores emisores de metano del mundo, incluidos China y Rusia, aún no se han unido al pacto.

El presidente Biden dijo a los delegados reunidos en Glasgow que reducir las emisiones de metano es esencial para limitar el calentamiento global a 1.5 grados Celsius (2.7 grados Fahrenheit).

"Una de las cosas más importantes que podemos hacer en esta década decisiva, para mantener 1,5 grados al alcance, es reducir nuestras emisiones de metano lo más rápido posible", dijo Biden.

Una nueva generación de satélites sofisticados que pueden medir los gases de efecto invernadero ahora están orbitando la Tierra, y pueden detectar fugas masivas de metano. Los datos de la Agencia Internacional de Energía (AIE) enumeran a Rusia como el principal emisor de metano de petróleo y gas del mundo, pero eso no es lo que Rusia informa a las Naciones Unidas. Sus números oficiales caen millones de toneladas por debajo de lo que muestran los análisis científicos independientes, según una investigación del Post. Muchos productores de petróleo y gas en la región del Golfo Pérsico, como los Emiratos Árabes Unidos y Qatar, también informan niveles muy pequeños de emisión de metano de petróleo y gas que no se alinean con otros conjuntos de datos científicos.

"Es difícil imaginar cómo los formuladores de políticas van a llevar a cabo acciones climáticas ambiciosas si no están obteniendo los datos correctos de los gobiernos nacionales sobre cuán grande es el problema", dijo Glenn Hurowitz, director ejecutivo de Mighty Earth,un grupo de defensa del medio ambiente.

[Rusia permite fugas de metano a riesgo del planeta]

Mientras tanto, los gases fluorados, que son exclusivamente de fabricación humana, también se informan poco. Conocidos como "gases F", se utilizan en el aire acondicionado, la refrigeración y la industria eléctrica. Pero The Post descubrió que docenas de países no informan estas emisiones en absoluto, una deficiencia importante ya que algunos de estos potentes gases de efecto invernadero son una parte creciente del problema climático mundial.

Vietnam, por ejemplo, informó que sus emisiones de gases fluorados se desplomaron entre 2013 y 2016, a 23.000 toneladas de CO2 equivalente. Cuando se les preguntó sobre la estimación de 2016, que es un 99,8 por ciento más baja que lo indicado en un conjunto clave de datos científicos de emisiones utilizado por The Post, los funcionarios vietnamitas dijeron que informes más recientes asumen que los gases fluorados no escapan de los sistemas de aire acondicionado y refrigeración. Pero lo hacen: los supermercados estadounidenses pierden un promedio del 25 por ciento de sus refrigerantes fluorados cada año.

Muchos problemas que causan la brecha en las estadísticas de emisiones provienen del sistema de informes de la ONU. Los países desarrollados tienen un conjunto de normas,mientras que los países en desarrollo tienen otro,con amplia libertad para decidir cómo, qué y cuándo informan. La diferencia en los informes refleja la realidad de que las naciones desarrolladas son históricamente responsables de la mayoría de los gases de efecto invernadero que se han acumulado en la atmósfera desde la Revolución Industrial, y que tienen una mayor capacidad técnica para analizar sus emisiones que las naciones más pobres.

Incluso cuando los países informan sus emisiones, los datos de la ONU pueden estar salpicados de inexactitudes. El conjunto de datos, por ejemplo, muestra que en 2010, la tierra en la República Centroafricana absorbió 1.800 millones de toneladas de dióxido de carbono, una cantidad inmensa e improbable que compensaría efectivamente las emisiones anuales de Rusia.

Cuando The Post señaló la cifra de la República Centroafricana a la CMNUCC, la agencia reconoció que "los datos reportados pueden requerir una mayor aclaración, y nos comunicaremos con la Parte para obtener información adicional y actualizaremos los datos en la interfaz de datos de GEI (gases de efecto invernadero) en consecuencia". La República Centroafricana no respondió a las solicitudes de aclaración de The Post.

"Los compromisos del acuerdo de París sin mediciones de las emisiones atmosféricas reales son como las partes que siguen dietas sin tener que pesarse", dijo Ray Weiss, científico atmosférico de la Institución Scripps de Oceanografía en San Diego.

Un sistema de informes plagado de fallas y subconteo de emisiones

Los países desarrollados son históricamente responsables de la mayoría de los gases de efecto invernadero en la atmósfera, y muchos reportan sus emisiones cada año. Las naciones en desarrollo no están obligadas a informar sus emisiones anualmente a las Naciones Unidas, lo que deja agujeros en la base de datos.

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China, por ejemplo, el principal emisor del mundo, solo presentó informes en cinco años, el más reciente en 2014.

Cuando observamos el año más reciente de presentación de informes a las Naciones Unidas para los 196 países, encontramos que solo 45 de ellos, casi todos desarrollados, informaron en 2019, el último año disponible para los informes de los países.

Algunos países con datos rezagados tienen huellas de carbono significativas: Irán, uno de los 10 mayores emisores, no ha presentado un inventario desde 2010; Qatar, un gran productor de gas natural, reveló por última vez sus emisiones en 2007; y Argelia, un importante productor de petróleo y gas, en 2000.

Cuando agregamos los números reportados y pronosticados para 2019 para todos los países, las emisiones totales de gases de efecto invernadero ascienden a 44.2 mil millones de toneladas.

Para poner estos informes antiguos hasta la fecha, The Post creó un modelo para predecir lo que los 148 países que no tienen un informe de 2019 probablemente habrían informado ese año.

Comparando este total con  mediciones independientes de las emisiones globales revela un subregistro significativo, que oscila entre 8.500 millones y 13.300 millones de toneladas de emisiones de gases de efecto invernadero. Esto excluye más de 1.000 millones de toneladas de emisiones de los viajes aéreos y el transporte marítimo internacionales, de los que ningún país asume la responsabilidad.

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Al borde del abismo

Los informes de emisiones son tan difíciles de manejar que las Naciones Unidas no tienen una base de datos completa para rastrear las emisiones de los países. Unos 45 países no han notificado nuevas cifras de gases de efecto invernadero desde 2009.

Argelia, un importante productor de petróleo y gas, no ha informado desde 2000. Libia, devastada por la guerra, otro exportador clave de energía, no informa de sus emisiones en absoluto. La nación de Asia central de Turkmenistán, cuyos bancos se alimentan de petróleo y gas, no ha reportado un inventario desde 2010, aunque en los últimos años ha sido repetidamente criticado por grandes fugas de metano.

Australia está eliminando las emisiones sustanciales de dióxido de carbono de los megaincendios, que han empeorado debido al cambio climático,de sus totales anuales. Un estudio realizado por Ciais y sus colegas encontró que el país también subreportó sus emisiones de gas de óxido nitroso en 2016, un poderoso agente de calentamiento que proviene principalmente de la agricultura, por un factor de cuatro a siete.

Basándose en los datos de emisiones de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación, The Post encontró una brecha similar: tres veces más óxido nitroso que los informes de Australia a las Naciones Unidas.

El Departamento de Industria, Ciencia, Energía y Recursos de Australia cuestionó la idea de que no está incluyendo las emisiones de carbono de los incendios forestales, diciendo en un comunicado que utiliza "un proceso de suavizado ... diseñado para extraer tendencias en las emisiones netas antropogénicas" de sus bosques a lo largo del tiempo.

El trabajo de Ciais y sus colegas, escribió la oficina de prensa del departamento australiano en un correo electrónico, "es una exploración de las nuevas técnicas de modelado emergentes", y "existe una incertidumbre considerable sobre cómo deben interpretarse estos resultados".

El mayor de los inventarios externos considerados en el análisis de The Post, la estimación de un equipo de investigación basada en la Base de Datos de Emisiones para la Investigación Atmosférica Global, informa hasta 57.400 millones de toneladas de emisiones anuales de gases de efecto invernadero. Otros inventarios científicos importantes presentan totales similares. Sin embargo, los informes más recientes de la ONU del país solo ascienden a 41.300 millones de toneladas cuando se tienen en cuenta las reclamaciones de tierras y bosques.

Sin embargo, la brecha no asciende a 16 mil millones de toneladas, porque muchos de los informes de los países están desactualizados, parte de la información de la ONU es incorrecta y ningún país se hace responsable de las emisiones de los viajes aéreos y el transporte marítimo internacional. El análisis del Post da cuenta de estos problemas, encontrando una brecha entre 8.500 millones y 13.300 millones de toneladas.

Los negociadores climáticos han sabido durante décadas que este proceso de recopilación de datos es defectuoso, pero en su lugar se han centrado en persuadir a los líderes mundiales para que participen en conversaciones serias y tomen medidas reales para controlar las emisiones.

"No me sorprende en absoluto que se encuentren todo tipo de discrepancias o que los países estén jugando algunos juegos allí", dijo Dan Reifsnyder, un ex funcionario estadounidense que copresidió las negociaciones para el acuerdo de París. "Si quieres pensar en fortalecer todo el proceso, todo el proceso climático, esta es un área muy, muy fértil para explorar".

Si bien el acuerdo de París exige un sistema más transparente para fines de 2024, podría tomar hasta 2030 llegar a informes sólidos, una eternidad en comparación con el ajustado marco de tiempo que el mundo necesita para hacerlo bien. El mundo ya se ha calentado al menos 1.1 grados Celsius (2 grados Fahrenheit) en comparación con los niveles preindustriales, dejando un camino muy estrecho para evitar cruzar los peligrosos umbrales de calentamiento de 1.5 y 2 grados Celsius.

Los científicos dicen que las emisiones, que siguen aumentando, deben reducirse a la mitad en esta década y no después, en lo que tendrá que ser la mayor acción colectiva entre los países del mundo en la historia de la humanidad. En última instancia, no es la política, la contabilidad o las promesas lo que determinará cuánto se calienta el planeta, sino los números duros de la ciencia atmosférica: las partes por millón de gases de efecto invernadero en el aire.

En una entrevistareciente, el secretario general de la ONU, António Guterres, dijo que esperaba que las naciones reconocieran las implicaciones de sus acciones.

"Hay una creciente conciencia de que realmente estamos al borde del abismo", dijo. "Y cuando estás al borde del abismo, debes tener mucho cuidado con tu próximo paso".

Lo que constituye la brecha

El análisis del Post de los informes de países presentados a las Naciones Unidas encontró un subregistro significativo de las emisiones de gases de efecto invernadero, que van desde 8.500 millones de toneladas a 13.300 millones de toneladas. La mayor parte de la brecha se deriva de cómo los países contabilizan las emisiones de dióxido de carbono de la tierra. La tierra puede absorber carbono a medida que las plantas crecen y los suelos lo almacenan, o puede liberar carbono a la atmósfera a medida que los bosques se talan o se queman y cuando se drenan las turberas.
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Una brecha gigante

A principios de 2020, Ciais, el experto francés en emisiones, no pudo acceder a su laboratorio en la Universidad de París-Saclay, un grupo de investigación fuera de la capital francesa. El laboratorio permaneció inactivo mientras la pandemia de coronavirus arreciaba, por lo que Ciais se agrincheró en casa e hizo lo que siempre hace: una cantidad prodigiosa de investigación.

Solo ese año, surgieron más de 100 artículos científicos con su nombre, muchos dedicados a resolver algunos de los problemas más difíciles de la ciencia del clima: ¿Qué está emitiendo realmente el mundo? ¿Y cuánto está ayudando el planeta, en forma de su tierra, bosques y suelos, a mitigar la fuerza de la contaminación del mundo?

En la primavera de 2020, el confinamiento hizo que las emisiones de dióxido de carbono se desplomaran, junto con los precios del petróleo. Ciais se dio cuenta de que era un momento único para estudiar las emisiones de los países.

Ciais comenzó a sumar informes de emisiones de la ONU y compararlos con mediciones satelitales y atmosféricas del crecimiento forestal, las emisiones de metano y óxido nitroso de los mayores emisores del mundo.

Esperaba una brecha y se preguntó cómo sería. Pero cuando vio lo que en cambio era un abismo, instantáneamente se dio cuenta de la implicación para la política del acuerdo de París.

"Ya es difícil dar sentido a las promesas", dijo. "Si la línea de base no se informa lo suficiente, el porcentaje de reducciones de emisiones que se obtiene será defectuoso".

El estudiode Ciais de 2021, realizado con Zhu Deng de la Universidad de Tsinghua en Beijing y otros 31 investigadores, todavía está siendo revisado por pares, pero, junto con su conjunto de datos, está disponible públicamente.

Los datos utilizan algunos de los mismos informes de países que The Post analizó, junto con los conjuntos de datos atmosféricos ya publicados del Proyecto Global de Carbono. Pero solo mira a países individuales, no a todo el mundo como lo ha hecho The Post. Aún así, muestra grandes brechas entre la forma en que esos países informan sus emisiones y lo que realmente está en la atmósfera. En particular, Ciais descubrió que algunos de los principales emisores del mundo, incluidos los países ricos y en desarrollo (Rusia e Indonesia, la UE y Brasil) están subestimando las emisiones de gases clave.

En uno de los casos más sorprendentes, el estudio de Ciais encontró que la fuga de metano de las operaciones de combustibles fósiles en los estados petroleros del Golfo Pérsico podría ser hasta siete veces más de lo que informan oficialmente.

La investigación de Ciais también ha encontrado que los "sumideros de carbono", la tierra que absorbe CO2, que los países reclaman como una resta de sus emisiones totales en realidad representan solo una fracción de la cantidad que absorben los bosques del mundo. Pero, para Ciais, este hallazgo es una bendición mixta: por un lado, la Tierra está trabajando más duro para mitigar la contaminación de carbono de lo que podemos imaginar. Por otro lado, las sequías, los incendios forestales y otras perturbaciones importantes relacionadas con el cambio climático pueden liberar rápidamente gran parte de este carbono nuevamente.

Los gases de efecto invernadero liberados por la incesante actividad de la humanidad son difíciles de catalogar: son invisibles y son producidos por casi todos los aspectos de nuestras vidas. Los hogares en los que vivimos, los vehículos que conducimos, los alimentos que comemos, los productos que compramos contribuyen a la carga de gases de efecto invernadero de la atmósfera, ya sea directa o indirectamente.

La mayor parte de las emisiones proviene de la quema de combustibles fósiles, que se pueden contabilizar con una precisión razonable. Pero más de un tercio no se rastrean fácilmente, incluidas las emisiones que surgen cuando los bosques se talan o se pierden por el fuego, las turberas se drenan o el exceso de fertilizante se propaga en los campos agrícolas.

No es de extrañar para Ciais que los líderes mundiales tengan dificultades para dar cuenta del complejo toma y daca de carbono y nitrógeno entre la Tierra y su atmósfera. Pero el sistema que las Naciones Unidas han establecido para contabilizar estas emisiones lo hace aún más difícil.

Un problema clave es que las directrices de presentación de informes de la ONU actualmente no requieren ninguna medición atmosférica o satelital, lo que se conoce como un enfoque de "arriba hacia abajo". Más bien, las directrices piden a los contadores científicos de cada país que cuantifiquen los niveles de una actividad en particular. Esto incluye el número de vacas, cuyos eructos representa el 4 por ciento del total de gases de efecto invernadero, la cantidad de fertilizante utilizado o la cantidad de turberas que se convirtieron en tierras de cultivo en un año determinado. Luego, los países multiplican esas unidades por un "factor de emisiones", una estimación de la cantidad de gas que produce cada actividad, para determinar un total para todo, desde eructos de vacas hasta emisiones de tubos de escape.

Pero esos recuentos fácilmente pueden ser incorrectos, al igual que los factores de emisiones. Cuando eso sucede, los informes de emisiones se convierten en poco más que conjeturas, un caso de "basura adentro, basura afuera".

Sótanos y salones de baile

Los datos sesgados de Malasia ilustran vívidamente los altos riesgos que enfrentan los países a medida que enfrentan la creciente presión para reducir las emisiones mientras gestionan las consecuencias económicas muy reales que desencadena el proceso.

En la última década, algunos en la nación del sudeste asiático han hecho todo lo posible para contrarrestar la conclusión científica de que su industria de palma aceitera está liberando enormes cantidades de carbono. La UE ha restringido los biocombustibles de aceite de palma con el argumento de que está ayudando a impulsar la deforestación, y la Oficina de Aduanas y Protección Fronteriza de los Estados Unidos ha prohibido las importaciones de aceite de palma de dos de los mayores productores de Malasia en el último año y medio después de concluir que sus trabajadores de plantaciones estaban sujetos a condiciones de trabajo abusivas.

En 2016, el último año en que Malasia ha informado de sus números a las Naciones Unidas, los expertos mundiales en turberas se reunieron en Kuching, la capital del estado malasio de Sarawak, para el 15º Congreso Internacional de Turba en la vasta isla tropical de Borneo.

Jenny Goldstein, entonces un nuevo miembro de la facultad de la Universidad de Cornell, entró en el Hotel Pullman Kuching de cinco estrellas y se encontró en medio de una guerra de propaganda para hacer que la controvertida industria de la palma aceitera se viera bien.

Hubo más participantes de la industria del aceite de palma que científicos en la conferencia académica normalmente estable. Las reuniones de la industria se llevaron a cabo en un salón de baile gigante del hotel, mientras que las presentaciones científicas tuvieron lugar en el sótano, habitaciones tan pequeñas que algunos científicos tuvieron que sentarse en el suelo.

Por curiosidad, Goldstein se aventuró arriba.

"Había casi todos los hombres sentados en estos salones de baile escuchando presentaciones sobre cómo se han manejado las grandes turberas de Malasia para la palma aceitera", recordó Goldstein, ahora profesor de desarrollo global en Cornell. En el sótano, expertos mundiales en turba presentaban investigaciones de vanguardia sobre las bombas de carbono masivas que contienen las turberas.

Sarawak cuenta con un rico ecosistema de bosques pantanosos de turba que son el hogar de orangutanes, cocodrilos y árboles de ramin de 100 pies de altura que brotan de la tierra empapada. Pero en Sarawak y otras regiones de Malasia, 4,000 millas cuadradas de estos bosques, cerca del tamaño de Connecticut, han sido drenados en las últimas décadas. Gran parte de esta tierra está sembrada con plantaciones de aceite de palma, comúnmente utilizado en productos que van desde biocombustibles hasta alimentos procesados, jabones y maquillaje.

Cuando se drena la turbera, libera un pulso rápido de dióxido de carbono y otros gases de efecto invernadero a medida que los restos de las plantas, una vez anegadas, se degradan con la exposición repentina al aire. Las emisiones continúan durante décadas,hasta que toda la turba se ha ido.

La conferencia fue una ocasión histórica, celebrada en los trópicos por primera vez en sus 62 años de historia, y organizada por la Sociedad de Turba de Malasia con el apoyodel gobierno de Sarawak.

La líder de la conferencia, la directora del Instituto de Investigación de Turba Tropical de Sarawak, Lulie Melling, ha afirmado que los desarrolladores de palma aceitera pueden plantar en turberas sin liberar grandes cantidades de carbono. Tiene un doctorado en ciencias ambientales de la Universidad de Hokkaido de Japón.

Melling dijo en una entrevista con The Post que otros científicos de la turba, que han estudiado la turba en otras partes del mundo, no entienden las cualidades únicas de la turba en su región.

"Es como comparar el pastel de queso con el queso suizo", dijo.

A menudo ha lanzado el debate científico en términos nacionalistas o anticolonialistas. A principios de este año, le dijo al New Sarawak Tribune, un periódico en inglés, que el Instituto de Investigación de Turba Tropical estaba en la "primera línea en nombre del estado para informar al público que las prácticas agrícolas en las turberas tienen un impacto mínimo en sus roles como fuentes de carbono".

"Yo sola, respaldada por mi pequeño laboratorio, fui pionera y publiqué el innovador trabajo de investigación sobre el uso de turba y la emisión [de gases de efecto invernadero] para refutar a los difamados detractores occidentales sobre el uso de la turba como tierra cultivable", dijo.

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En un intento por aumentar la eficiencia, los molinos se construyen cerca de grandes plantaciones de palmeras, con camiones alineados para entregar los frutos de palma que luego se convertirán en aceite de palma.

La postura pro-industria de Melling tomó por sorpresa a los científicos en la conferencia, dijo Goldstein, al igual que su uso de lenguaje vulgar en comentarios públicos.

Melling ha dicho que usa un lenguaje sugerente para hacer que su ciencia sea memorable.

"La primera vez que incursioné con el humor fue en 2007, cuando organicé un seminario de ciencias del suelo titulado, Big hole, small hole & KY Jelly", dijo en una entrevista de abril de 2016 con TTG Associations, un grupo comercial de Asia Pacífico.

A raíz de la conferencia, algunos científicos se sorprendieron al leer en los informes de noticias que el evento había presentado nueva evidencia de que el desarrollo del aceite de palma puede continuar sin una gran interrupción ambiental. "Malasia desafía al mundo sobre las turberas de aceite de palma", dijo el Jakarta Post en inglés.

En respuesta, 139 científicos, incluido Goldstein, se opusieron a los artículos, señalando una gran cantidad de estudios revisados por pares sobre las emisiones de turberas. La carta fue publicada por la revista científica Global Change Biology.

"La industria de la palma aceitera es básicamente un brazo del gobierno", dijo Goldstein.

Un calor mordido

Nicholas Mujah Ason ha visto tanto la causa como el efecto del calentamiento global: el mar de plantaciones de palma aceitera que lo rodea y la selva tropical que nunca se enfría.

Mujah, que ha vivido en el estado de Sarawak la mayor parte de su vida, ha estado luchando contra el desarrollo desde principios de la década de 1980, cuando fue encarcelado por primera vez por protestar por la invasión de los madereros.

"No es que odiemos el aceite de palma", dijo. "Odiamos cómo se ha plantado aceite de palma en nuestra tierra".

Su familia ha vivido en lo profundo de la selva tropical durante ocho generaciones, y el hombre de 62 años ha estado involucrado en múltiples acciones legales como secretario general de la Asociación Sarawak Dayak Iban, un grupo de derechos indígenas.

Más recientemente, la aldea natal de Mujah ha estado plagada de inundaciones repentinas porque las turberas que una vez absorbieron las lluvias han sido drenadas. Ahora es difícil decir cuándo comienza el verano porque hace calor durante todo el año y el calor pica.

"No es como un calor normal que enfrentamos antes", dijo. "Sentirás el calor mordedido y tu piel se quemará".

El gobierno de Malasia ha minimizado el impacto climático de la industria del aceite de palma en varias categorías en sus informes de la ONU.

En 2016, Malasia afirmó que no había convertido un solo acre en tierras de cultivo.

"Esto es evidentemente falso", dijo Susan Page, experta en turberas de la Universidad de Leicester, quien también firmó la carta objetando las presentaciones en el Congreso Internacional de Turba de 2016.

De hecho, en un estudio revisado por pares financiado por el propio gobierno de Malasia, los científicos documentaron la expansión de una plantación de palma aceitera sobre turberas ricas en carbono en Sarawak en el mismo año que el último informe de Malasia. El estudio estimó que se liberaron 138 toneladas de dióxido de carbono por hectárea, una unidad equivalente a 2.47 acres, en áreas convertidas. En otras palabras, se produjo un pulso gigante de emisiones debido a la conversión de la tierra. A petición de The Post, la firma de inteligencia geoespacial Esri midió la expansión total en 494 acres.

Estaba sucediendo en todo el país ese año. Basándose en un conjunto de datos satelitales de Ciais y sus colegas, incluido Wei Li de la Universidad de Tsinghua en China, Esri encontró una adición neta de aproximadamente 410,000 acres de plantaciones de palma aceitera en 2016, aunque no está claro cuántos de estos estaban en turberas.

La evidencia científica sugiere que el país también está subestimando las emisiones de las turberas drenadas, que ocurren en los años posteriores a la conversión de la tierra. Utilizando una estimación obsoleta de la cantidad de turberas que emiten,la nación calculó que sus tierras de cultivo sobre turba drenada emitieron solo 29 millones de toneladas de CO2 en 2016.

John Couwenberg, un experto en turberas de la Universidad de Greifswald en Alemania, dijo que la estimación de Malasia es "demasiado baja". Reelaboró los números para The Post y obtuvo un total de 111 millones de toneladas de emisiones equivalentes de dióxido de carbono. Un estudio de 2017 estuvo de acuerdo, encontrando una cifra de casi 100 millones de toneladas de dióxido de carbono por año para toda Malasia. En otras palabras, las emisiones de turberas de Malasia podrían ser fácilmente tres veces más altas de lo que el país está afirmando.

Y luego viene el mayor problema de todos.

Malasia reclama un sumidero anual de carbono forestal de más de 243 millones de toneladas de solo unas 68,000 millas cuadradas de área boscosa. Eso no está lejos de lo que la vecina Indonesia reclama por un bosque más de cinco veces su tamaño.

Los revisores técnicos de la ONU han cuestionado lo que llamaron la "cifra inusualmente grande" de Malasia para el almacenamiento de carbono forestal y dijeron que no pudieron reproducirla a pesar de usar tres métodos separados. Varios científicos dijeron a The Post que las cifras solo tendrían sentido si todos los bosques de Malasia crecieran a un ritmo similar al observado en los árboles jóvenes, que no lo son.

"Parece que hay un error porque es completamente imposible pensar en toda el área de bosques en Malasia acumulando el equivalente a los bosques tropicales jóvenes", dijo Jérôme Chave, director de investigación del Centro Nacional de Investigación Científica de Francia que ha publicado datos sobre el almacenamiento de carbono en los bosques de Malasia.

El gobierno de Malasia dijo que sus informes cumplen con las directrices de la ONU y están sujetos a una revisión rigurosa, pero no respondió a preguntas detalladas sobre los informes del sector terrestre del país.

"La información, incluida la que usted está pidiendo, fue sometida a un intenso proceso de revisión (nos llevó 7 meses) llevado a cabo por los propios expertos de la CMNUCC que son miembros de todo el mundo", dijo Mohamad Firdaus Nawawi, un funcionario del Ministerio de Medio Ambiente y Agua del país, que prepara los documentos, por correo electrónico.

"Cuando caminas sobre turberas, tus pies se hunden en miles de años de carbono", dijo Hurowitz, el director ejecutivo de Mighty Earth. "Sarawak ha enviado a sus defensores de la destrucción de turberas a eventos científicos, gubernamentales y corporativos durante años para presentar una imagen salvajemente distorsionada de la destrucción de estos ecosistemas de carbono ultraricos".

Bajo el acuerdo de París, Malasia se ha comprometido a reducir la intensidad de carbono de su economía un 45 por ciento por debajo de lo que era en 2005 para fines de la década. Hasta ahora, el país afirma que el sector forestal está haciendo la mayor contribución a sus recortes de emisiones, lo que subraya cuán problemáticos son realmente los números del país.

"No me sorprende que los gobiernos estén tratando de ocultar la contaminación", dijo Hurowitz, "pero es vergonzoso que se estén saliendo con la suya".

Tolerar el desorden

Jackson, el profesor de Stanford, está impulsado por la sensación de que los datos pueden salvar al planeta del peligro. Preside el Proyecto Global de Carbono, el esfuerzo científico más ambicioso del mundo para recopilar datos que explican el ciclo global del carbono: cómo el planeta absorbe y libera dióxido de carbono. Los científicos analizan el mismo tipo de datos que se supone que los países deben informar a las Naciones Unidas, pero aportan escepticismo y una herramienta que el organismo mundial no aplica: mediciones directas de gases en la atmósfera.

Jackson cree que la atmósfera es el control definitivo sobre lo que los países informan y lo que prometen. La brecha en los datos es un problema urgente.

A principios de este año, las Naciones Unidas publicaron un"informe de síntesis",que pronostica el efecto de las promesas climáticas de los países en las emisiones futuras y la temperatura del planeta.

El informe describe esas promesas como "cubriendo" la gran mayoría de las emisiones globales, mostrando números más de 10 mil millones de toneladas por encima de lo que los países realmente informan cuando se incluyen todos los sectores, según los cálculos de The Post. Las Naciones Unidas se negaron a proporcionar su conjunto de datos para respaldar el número, pero explicaron una serie de pasos por los cuales se habían ajustado los números de los países.

"Es sorprendente ver que los autores del informe de la ONU no utilizaron los datos originales reportados por cada país", dijo Ciais, quien también contribuye al Proyecto Global de Carbono.

Saier, el portavoz de la CMNUCC, defendió el enfoque en un correo electrónico, diciendo que "de hecho hay una pequeña ampliación".

En cierto sentido, la CMNUCC ajustó los números de los países para que coincidieran con lo que la ciencia dice que se está emitiendo: cerró la brecha que encontró The Post.

Desde una perspectiva política, puede que no haya otra opción. Sin requerir mediciones satelitales o atmosféricas, es probable que los países más ricos y más pobres por igual no informen lo suficiente en los años venideros.

Después de todo, al final no hay forma de hacer obligatorio el acuerdo de París, los recortes de emisiones o los informes de emisiones precisos. Cada país informa lo que informa y promete lo que promete.

"Creo que esa es parte de la razón por la que todo esto se tolera, es la sensación de que, al menos, los países están proporcionando algo y participando y pensando en ello", dijo Jackson.

"Es por eso que la gente tolera este desorden, porque la alternativa es que se alejen".

Pero Jackson es optimista.

"Creo que la información es poderosa. Los datos y la información no han empujado al mundo climático tan rápido como desearía que lo hubiera hecho", dijo. "Pero todavía espero ingenuamente dejar el mundo mejor para mis hijos de lo que lo encontré".

Brady Dennis, Nick Trombola, Taylor Telford y Caroline Cliona Boyle contribuyeron a este informe.

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