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El telescopio espacial Hubble, uno de los telescopios más famosos de los siglos 20 y 21, ha flaqueado una vez más. Después de que surgió un problema de hardware informático a fines de octubre, los ingenieros de la NASA pusieron al Hubble en coma, suspendiendo sus operaciones científicas mientras intentan cuidadosamente volver a poner sus sistemas en línea.

Los ingenieros lograron revivir uno de sus instrumentos a principios de esta semana, ofreciendo la esperanza de que pondrán fin a la convalecencia del telescopio a medida que reinician sus otros sistemas, uno a la vez. "Creo que estamos en un camino hacia la recuperación", dice Jim Jeletic, subgerente de proyectos del Hubble.

El problema comenzó el 23 de octubre, cuando los instrumentos de la sonda espacial del tamaño de un autobús escolar no recibieron un mensaje de sincronización estándar generado por su unidad de control. Dos días después, los ingenieros de la NASA vieron que los instrumentos omitían múltiples mensajes de este tipo, por lo que los pusieron en "modo seguro", apagando algunos sistemas y cerrando las cámaras.

Algunos problemas son bastante fáciles de solucionar, como cuando una partícula aleatoria de alta energía golpea la sonda y gira un poco en un interruptor. Pero cuando los ingenieros se encuentran con un problema desconocido, son meticulosos. El lento proceso está diseñado para proteger los sistemas del Hubble y asegurarse de que la nave espacial continúe prosperando y permita el descubrimiento científico durante el mayor tiempo posible. "No quieres poner continuamente los instrumentos dentro y fuera del modo seguro. Estás encendiendo y apagando las cosas, estás cambiando la temperatura de las cosas una y otra vez, y tratamos de minimizar eso", dice Jeletic.

En este caso, volvieron a tener en línea con éxito la Cámara Avanzada para Encuestas el 7 de noviembre. Es una de las cámaras más nuevas, instalada en 2002, y está diseñada para obtener imágenes de grandes áreas del cielo a la vez y con gran detalle. Ahora están observando de cerca cómo recopila datos nuevamente esta semana, verificando si el error regresa. Si la cámara continúa funcionando sin problemas, los ingenieros procederán a probar los otros instrumentos del Hubble.

Hubble ha tenido su parte de contratiempos a lo largo de su larga y productiva carrera, durante la cual ha documentado todo, desde galaxias antiguas hasta el nacimiento y la muerte de estrellas cercanas. Se lanzó en 1990, pocos meses después de la caída del Muro de Berlín, y fue desplegado por la tripulación a bordo del transbordador espacial Discovery. Ahora orbita a unas 340 millas sobre la Tierra. En cinco ocasiones desde su despliegue, los astronautas de los transbordadores de la NASA han llevado a cabo misiones de servicio para reparar y actualizar sus sistemas, aumentando la impresionante longevidad del telescopio, que originalmente se esperaba que solo durara alrededor de una década. Los astronautas a bordo del transbordador Atlantis completaron la última misión de este tipo en mayo de 2009, cuando repararon su espectrógrafo, entre otras cosas. Desde entonces, todos los demás intentos de reinicio se han llevado a cabo desde la Tierra; los ingenieros ya no pueden reemplazar el hardware del telescopio.

La falla actual del Hubble no tiene precedentes. De hecho, es el segundo de este año. En julio, los ingenieros pusieron los instrumentos del telescopio en modo seguro durante aproximadamente un mes cuando la computadora de carga útil, que coordina y monitorea los instrumentos científicos, se desconectó. Cuando comenzaron a usar una unidad de energía de respaldo, pudieron hacer que los instrumentos científicos volvieran a funcionar.

Jeletic y su equipo también tratan de anticipar posibles percances. Por ejemplo, encontraron que los delgados cables de los que dependen los giroscopios del Hubble se corroen y rompen gradualmente, y tres de sus seis giroscopios han fallado. Sin giroscopios, el Hubble no puede apuntar a nada correctamente. Pero en la última misión de servicio, los astronautas reemplazaron los giroscopios y mejoraron los cables para que no puedan corroerse, resolviendo el problema.

Sin embargo, cada nuevo enganche inevitablemente plantea preocupaciones sobre el envejecimiento del telescopio, que ha sido fundamental en tantos logros astronómicos, incluida la fijación de la edad del universo y el descubrimiento de las lunas más pequeñas de Plutón. "Creo que ha sido completamente transformador", dice Adam Riess, astrónomo de la Universidad Johns Hopkins en Baltimore. Compartió el Premio Nobel de Física de 2011 por mostrar cómo las mediciones de estrellas en explosión, o supernovas, revelan la expansión acelerada del universo, un proyecto que se benefició de los datos del Hubble. Hasta el día de hoy, el telescopio continúa siendo sobresuscrito por al menos cinco veces, dice Riess, lo que significa que los astrónomos tienen más de cinco veces más propuestas para usar el Hubble que el tiempo disponible del telescopio.

El telescopio espacial también ha servido como una herramienta educativa y ha despertado el interés público en la ciencia espacial durante toda una generación. "Todo el mundo conoce el Hubble", dice Jeyhan Kartaltepe, astrónomo del Instituto de Tecnología de Rochester, cuyo trabajo en múltiples estudios de galaxias hace un uso extensivo de las imágenes del Hubble. "Se ha convertido en un nombre familiar. La gente disfruta leyendo artículos sobre lo que el Hubble ha descubierto, y disfrutan viendo las imágenes. Creo que la gente tiene una asociación inmediata del Hubble con la astronomía".

Los últimos desafíos de hardware del Hubble se producen justo un mes antes de que su sucesor, el Telescopio Espacial James Webb,se lance a la órbita. Al igual que su icónico predecesor, el nuevo telescopio recopilará tesoros de imágenes espectaculares, aunque está diseñado para sondear longitudes de onda más en el rango infrarrojo,lo que le permite penetrar en partes polvorientas de galaxias y nebulosas estelares. Riess espera que sea igualmente popular entre los astrónomos y entre el público.

El Hubble ha superado fácilmente su vida útil esperada, y lo mismo ocurre con el Observatorio de rayos X Chandrade la NASA, que se lanzó en 1999 y permanece operativo, aunque fue diseñado para durar solo cinco años. Esta es una buena señal para Webb, planeado de manera similar para una vida útil de cinco años. Sin embargo, a diferencia del Hubble, orbitará mucho más lejos, lo que lo hará inaccesible para los astronautas. Eso significa que cualquier problema que surja tendrá que solucionarse de forma remota.

Pero el Hubble ayudó a preparar el escenario para su sucesor. Por ejemplo, después del lanzamiento del Hubble, los ingenieros se dieron cuenta de que su espejo no estaba curvado correctamente, lo que inicialmente resultaba en imágenes borrosas. El diseño de Webb permite a los ingenieros ajustar la curvatura de forma remota si surge un error como ese.

Los astrónomos aprecian el arduo trabajo de los ingenieros y operadores del Hubble. "Su dedicación para seguir rescatando el telescopio de todos sus ataques de pique y cambios de humor es fantástica. Estoy muy orgullosa de que respalden a los científicos que están utilizando los datos", dice Julianne Dalcanton, astrónoma de la Universidad de Washington que ha utilizado el Hubble con frecuencia a lo largo de su carrera, incluso para mapear Andrómeda, nuestra vecina galáctica. Ella, Kartaltepe y otros astrónomos esperan con ansias un momento en que tanto el Hubble como Webb estén en el cielo, tomando observaciones juntas, especialmente porque aprenderán cosas diferentes de los respectivos instrumentos y la cobertura de longitud de onda de los telescopios.

Si bien Jeletic y su equipo aún no saben cuándo el Hubble volverá a estar en línea, espera que todos los sistemas estén en funcionamiento una vez más. "Algún día el Hubble morirá, como cualquier otra nave espacial", dice. "Pero espero que todavía esté muy lejos".

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