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Los confinamientos por COVID-19 de 2020 crearon espacio público para tomar el sol, pero se han relacionado con un aumento en las llamadas a la línea de ayuda en algunos países.

Un amplio estudio de 8 millones de llamadas a líneas de ayuda en 19 países y regiones encontró que los volúmenes de llamadas aumentaron durante la primera ola de infecciones por coronavirus. La soledad y las preocupaciones sobre la pandemia impulsaron a la mayoría de las personas que llamaron, en lugar de amenazas inminentes como pensamientos suicidas o abuso.

El análisis, publicado el 17 de noviembre por Nature1, es uno de los mayores para abordar los desafíos de salud mental durante la pandemia. Los autores informan que las llamadas a las líneas de ayuda aumentaron durante las primeras seis semanas de la ola inicial de infecciones por coronavirus. En el pico de seis semanas, el número total de llamadas fue un 35% más alto que antes de la pandemia.

"El aumento en las llamadas fue impulsado principalmente por personas adicionales que llamaron porque querían a alguien con quien hablar sobre esta pandemia", dice Marius Brülhart, economista de la Universidad de Lausana en Suiza y coautor del artículo. "No hubo señales de una explosión en las llamadas debido a la violencia doméstica o el suicidio".

Además, el equipo descubrió que en Francia y Alemania, las llamadas relacionadas con el suicidio a las líneas de ayuda aumentaron cuando los bloqueos se volvieron más estrictos, pero disminuyeron con la llegada del apoyo financiero del gobierno, como los pagos para los trabajadores suspendidos y las empresas en dificultades.

El proyecto se forjó en los primeros días de la pandemia en 2020, cuando Brülhart y un colega buscaban una manera de monitorear el impacto de la pandemia y los bloqueos resultantes en la salud mental. La mayoría de los análisis de salud mental a gran escala se basan en registros electrónicos de salud y datos sobre resultados de salud mental, como los suicidios. Pero tales informes tienden a ser lentos. "Por lo general, el desdeso de tiempo no es un gran problema", dice Brülhart. "Pero en una pandemia, te gustaría saber qué está sucediendo hoy".

Así que el equipo recurrió a las líneas de ayuda de crisis, recopilando datos de 19 países y regiones, incluidos Estados Unidos, China, Líbano y 14 países europeos. Los datos incluían las razones de las llamadas, pero no la demografía de las personas que llamaban. Además, los datos iniciales sobre el volumen de llamadas podrían haberse visto afectados por problemas con el personal, dice Brülhart, porque muchas líneas de ayuda informaron estar abrumadas tanto por el volumen de llamadas como por la escasez de personal.

Una lección para futuras pandemias

A pesar de los temores de que la pandemia causaría un aumento en las crisis de salud mental, incluidos los suicidios y la adicción, y en el abuso de parejas íntimas, Brülhart y sus colaboradores no encontraron signos de esto en sus datos. Eso no invalida el sufrimiento de algunos individuos, ni los estudios anecdóticos o regionales que podrían haber encontrado resultados diferentes, dice Brülhart, solo significa que la tendencia no surgió de los datos de la línea de ayuda a gran escala que recopiló su equipo.

Los resultados del estudio son correlativos en lugar de causales, lo que significa que los investigadores no pueden decir si la asistencia financiera fue la causa de la caída en las llamadas relacionadas con el suicidio en Francia y Alemania. Pero es una señal que vale la pena seguir, dice Munmun De Choudhury, un científico informático del Instituto de Tecnología de Georgia en Atlanta que trabaja en salud mental digital.

La salud mental "es una experiencia ecológica", dice. "Hay cosas que suceden en nuestro entorno y comunidades que nos impactan, y los aspectos financieros son una parte muy importante de ello".

En general, el enfoque proporciona una forma emocionante de rastrear los cambios en la salud mental a medida que ocurren, dice Cindy Liu, psicóloga clínica del Hospital Brigham and Women's en Boston, Massachusetts, y autora de un comentario publicado con el artículo. "Realmente no tenemos una gran manera de monitorear la salud mental", dice. "Y creo que a veces la salud mental se lleva el eje como resultado. La gente no sabe si las políticas realmente están marcando la diferencia".

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