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La misión DART tiene como objetivo estrellarse contra el asteroide Dimorphos, como se muestra en la ilustración de este artista. 

La NASA está a punto de lanzar una nave espacial multimillonaria y estrellarla contra un asteroide. Sin embargo, en lugar de ser un error catastrófico, será la primera prueba de una forma de proteger a la Tierra de los asteroides asesinos.

El asteroide en el que la NASA se está estrellando, llamado Dimorphos, no es una amenaza para la Tierra. Pero los investigadores quieren ver si pueden cambiar su trayectoria, mucho antes de que necesiten usar tal estrategia para desviar un asteroide verdaderamente peligroso.

"Las probabilidades de algo lo suficientemente grande como para ser un problema, que tendríamos que desviar, son bastante escasas en nuestras vidas", dice Andy Rivkin, científico planetario del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins (JHU-APL) en Laurel, Maryland, que construyó la nave espacial para la NASA. "Pero a veces tu número aparece cuando no lo esperas, y es bueno tener una póliza de seguro".

Programado para lanzarse desde California el 23 de noviembre, la nave espacial se llama Double Asteroid Redirection Test (DART)1

. Su objetivo es un par de asteroides que viajan juntos a través del espacio, uno orbitando el otro mientras rodean el Sol (ver 'Un empujón no tan suave'). Dimorphos, el más pequeño de los dos con 160 metros de ancho, orbita Didymos, que es casi 5 veces más grande y lleva el nombre de la palabra griega para 'gemelo'.

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Si DART se lanza con éxito, a finales de septiembre o principios de octubre del próximo año se estrellará de cabeza contra Dimorphos a 6,6 kilómetros por segundo. El impacto debería reducir la órbita de Dimorphos para que rodea a Didymos al menos 73 segundos más rápido que antes. (Dimorphos lleva el nombre del griego por "tener dos formas", para señalar la intención de la NASA de cambiar la órbita del asteroide). Los astrónomos que usan telescopios en la Tierra observarán a Didymos en busca de signos de ese cambio orbital, que sería evidente en la forma en que su brillo cambia con el tiempo, a medida que Dimorphos pasa por delante y detrás de él.

Esta complicada coreografía está destinada a probar la idea de que estrellarse contra un asteroide puede darle suficiente empujón para evitar que golpee la Tierra, dice Nancy Chabot, científica planetaria de JHU-APL que trabaja en la misión. Usar el par no amenazante Dimorphos y Didymos es "una forma realmente inteligente y segura de hacer esta primera prueba", dice. El impacto ocurrirá cuando los asteroides estén a 11 millones de kilómetros de la Tierra.

Luchando contra los asteroides

Pequeños asteroides y fragmentos de asteroides golpean la Tierra todo el tiempo, pero la mayoría de ellos se desintegran en la atmósfera o caen inofensivamente al suelo como meteoritos. La NASA ha identificado más de 27.000 asteroides con trayectorias que los acercan a la Tierra. La preocupación es que algún nuevo asteroide podría aparecer, dirigiéndose directamente hacia el planeta, y que sería lo suficientemente grande como para causar graves consecuencias cuando golpee, al igual que con el asteroide que ayudó a matar a los dinosaurios y otras vidas en la Tierra hace 66 millones de años.

Los científicos espaciales han planteado todo tipo de ideas para combatir los asteroides entrantes, la más dramática de las cuales implica volarlos con armas nucleares.2

. Otras estrategias menos cinematográficas implican alterar la trayectoria del asteroide volando una nave espacial junto a ella para tirar de ella utilizando fuerzas gravitacionales, o estrellándose contra ella como lo hará la misión DART de 330 millones de dólares.

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Investigadores del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins inspeccionan la nave espacial DART durante las pruebas en julio

Dependiendo del ángulo en el que DART golpea el asteroide, podría levantar una pequeña nube de polvo y escombros. El impacto probablemente dejará un cráter que podría tener alrededor de 10 metros de diámetro. Al mismo tiempo, los fragmentos de los restos de la nave espacial podrían dispersarse por la superficie del asteroide, pero aún está por verse exactamente cómo se romperá DART. "Solo desde un sentido puro de la escena del crimen, muchos de nosotros sentimos curiosidad por eso", dice Rivkin.

Los investigadores tendrán la oportunidad de obtener respuestas, porque minutos después, una pequeña sonda financiada por la Agencia Espacial Italiana volará para fotografiar las secuelas.3. Llamado LICIACube, viajará a bordo de DART y es la primera misión de espacio profundo guiada de forma autónoma de la agencia. LICIACube se liberará de DART 10 días antes del impacto, y se encuentra a menos de 55 kilómetros de Dimorphos. A medida que pasa zumbando, sus cámaras deberían detectar la nube de polvo, si el impacto levanta una, y posiblemente el cráter resultante. "Podríamos sorprendernos por las imágenes que recopilamos", dice Elisabetta Dotto, astrónoma del Instituto Nacional de Astrofísica de Roma, que lidera la colaboración de universidades e instituciones italianas involucradas en LICIACube.

En 2026, una nave espacial de seguimiento, la misión Hera de la Agencia Espacial Europea, visitará Dimorphos para tomar imágenes más detalladas del sitio del impacto.

Los datos recopilados por la misión DART deberían ayudar a los científicos a comprender cómo los impactos afectan a los asteroides, dice Megan Bruck Syal, física del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore en California, quien modelará lo que le sucede a Dimorphos. Pero DART es solo una prueba que involucra un tipo de roca espacial. Podría haber escenarios en los que los defensores planetarios quieran golpear un asteroide con más velocidad de la que alcanzará DART cuando golpee Dimorphos, o en los que necesiten golpear un asteroide con varios impactadores para cambiar su curso. "Necesitamos hacer más experimentos como este", dice Bruck Syal.

Aunque muchas otras naves espaciales han sido deliberadamente aplastadas contra objetos celestes al final de sus vidas, DART promete ser la primera en golpear un cuerpo planetario en nombre de salvar la Tierra.

Referencias

  • Rivkin, A. S. et al. Planeta. Ciencia J. 2,173 (2021).
  • King, P. K. et al. Acta Astronaut. 188, 367–386 (2021).

  • Dotto, E. et al. Planeta. Ciencia Espacial. 199, 105185 (2021).

Fuente

 

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