00diabetes1 superJumbo

Brian Shelton puede ser la primera persona curada de la diabetes tipo 1. "Es una vida completamente nueva", dijo Shelton. "Es como un milagro".

La vida de Brian Shelton estuvo regida por la diabetes tipo 1. Cuando su nivel de azúcar en la sangre se desplomaba, perdía el conocimiento sin previo aviso. Estrelló su motocicleta contra una pared. Se desmayó en el patio de un cliente mientras entregaba correo. Después de ese episodio, su supervisor le dijo que se retirara, después de un cuarto de siglo en el Servicio Postal. Tenía 57 años.

Su ex esposa, Cindy Shelton, lo llevó a su casa en Elyria, Ohio. "Tenía miedo de dejarlo solo todo el día", dijo.

A principios de este año, vio un llamado para que las personas con diabetes tipo 1 participaran en un ensayo clínico de Vertex Pharmaceuticals. La compañía estaba probando un tratamiento desarrollado durante décadas por un científico que prometió encontrar una cura después de que su hijo pequeño y luego su hija adolescente contrayeron la devastadora enfermedad.

El Sr. Shelton fue el primer paciente. El 29 de junio, recibió una infusión de células, cultivadas a partir de células madre, pero al igual que las células de páncreas productoras de insulina de las que carecía su cuerpo.

Ahora su cuerpo controla automáticamente sus niveles de insulina y azúcar en la sangre.

Shelton, ahora de 64 años, puede ser la primera persona curada de la enfermedad con un nuevo tratamiento que tiene a los expertos que se atreven a esperar que la ayuda pueda estar llegando para muchos de los 1.5 millones de estadounidenses que sufren de diabetes tipo 1.

"Es una vida completamente nueva", dijo Shelton. "Es como un milagro".

Los expertos en diabetes se sorprendieron, pero instaron a la precaución. El estudio continúa y tomará cinco años, involucrando a 17 personas con casos graves de diabetes tipo 1. No está pensado como un tratamiento para la diabetes tipo 2 más común.

"Hemos estado buscando que algo como esto suceda literalmente durante décadas", dijo el Dr. Irl Hirsch, un experto en diabetes de la Universidad de Washington que no participó en la investigación. Quiere ver el resultado, aún no publicado en una revista revisada por pares, replicado en muchas más personas. También quiere saber si habrá efectos adversos imprevistos y si las células durarán toda la vida o si el tratamiento tendría que repetirse.

Pero, dijo, "en pocas palabras, es un resultado increíble".

El Dr. Peter Butler, un experto en diabetes de la U.C.L.A. que tampoco participó en la investigación, estuvo de acuerdo al ofrecer las mismas advertencias.

"Es un resultado notable", dijo el Dr. Butler. "Ser capaz de revertir la diabetes devolviéndoles las células que les faltan es comparable al milagro cuando la insulina estuvo disponible por primera vez hace 100 años".

Y todo comenzó con la búsqueda de 30 años de un biólogo de la Universidad de Harvard, Doug Melton.

El Dr. Melton nunca había pensado mucho en la diabetes hasta 1991, cuando su bebé de 6 meses, Sam, comenzó a temblar, vomitar y jadear.

"Estaba tan enfermo y el pediatra no sabía lo que era", dijo el Dr. Melton. Él y su esposa Gail O'Keefe llevaron a su bebé al Boston Children's Hospital. La orina de Sam estaba llena de azúcar, un signo de diabetes.

La enfermedad, que ocurre cuando el sistema inmunológico del cuerpo destruye las células de los islotes secretores de insulina del páncreas, a menudo comienza alrededor de los 13 o 14 años. A diferencia de la diabetes tipo 2 más común y leve, la diabetes tipo 1 es rápidamente letal a menos que los pacientes reciban inyecciones de insulina. Nadie mejora espontáneamente.

"Es una enfermedad terrible, terrible", dijo el Dr. Butler de U.C.L.A.

Los pacientes corren el riesgo de quedarse ciegos: la diabetes es la principal causa de ceguera en este país. También es la principal causa de insuficiencia renal. Las personas con diabetes tipo 1 corren el riesgo de que les amputen las piernas y de morir por la noche porque su azúcar en la sangre se desploma durante el sueño. La diabetes aumenta en gran medida su probabilidad de tener un ataque cardíaco o un derrame cerebral. Debilita el sistema inmunológico: uno de los pacientes con diabetes completamente vacunados del Dr. Butler murió recientemente de Covid-19.

A la carga de la enfermedad se suma el alto costo de la insulina, cuyo precio ha aumentado cada año.

La única cura que ha funcionado es un trasplante de páncreas o un trasplante de los grupos de células productoras de insulina del páncreas, conocidas como células de los islotes, del páncreas de un donante de órganos. Pero la escasez de órganos hace que tal enfoque sea imposible para la gran mayoría con la enfermedad.

"Incluso si estuviéramos en la utopía, nunca tendríamos suficientes páncreas", dijo el Dr. Ali Naji, cirujano de trasplantes de la Universidad de Pensilvania que fue pionero en los trasplantes de células de islotes y ahora es investigador principal del ensayo que trató a Shelton.

Para el Dr. Melton y la Sra. O'Keefe, cuidar a un bebé con la enfermedad era aterrador. O'Keefe tuvo que pinchar los dedos y los pies de Sam para controlar su nivel de azúcar en la sangre cuatro veces al día. Luego tuvo que inyectarle insulina. Para un bebé tan joven, la insulina ni siquiera se vendía en la dosis adecuada. Sus padres tuvieron que diluirlo.

"Gail me dijo: 'Si estoy haciendo esto, tienes que descubrir esta maldita enfermedad'", recordó el Dr. Melton. Con el tiempo, su hija Emma, cuatro años mayor que Sam, también desarrollaría la enfermedad, cuando tenía 14 años.

El Dr. Melton había estado estudiando el desarrollo de ranas, pero abandonó ese trabajo, decidido a encontrar una cura para la diabetes. Recurrió a las células madre embrionarias, que tienen el potencial de convertirse en cualquier célula del cuerpo. Su objetivo era convertirlos en células de los islotes para tratar a los pacientes.

Un problema era la fuente de las células: provenían de óvulos fertilizados no utilizados de una clínica de fertilidad. Pero en agosto de 2001, el presidente George W. Bush prohibió el uso de dinero federal para la investigación con embriones humanos. El Dr. Melton tuvo que separar su laboratorio de células madre de todo lo demás en Harvard. Obtuvo fondos privados del Instituto Médico Howard Hughes, Harvard y filántropos para establecer un laboratorio completamente separado con un contador que mantenía todos sus gastos separados, hasta las bombillas.

Durante los 20 años que tomó el laboratorio de aproximadamente 15 personas convertir con éxito las células madre en células de los islotes, el Dr. Melton estima que el proyecto costó alrededor de $ 50 millones

El desafío era averiguar qué secuencia de mensajes químicos convertiría a las células madre en células de los islotes secretoras de insulina. El trabajo consistió en desentrañar el desarrollo pancreático normal, descubrir cómo se fabrican los islotes en el páncreas y realizar experimentos interminables para dirigir las células madre embrionarias a convertirse en islotes. Fue lento.

Después de años en los que nada funcionó, un pequeño equipo de investigadores, incluida Felicia Pagliuca, investigadora postdoctoral, estaba en el laboratorio una noche de 2014, haciendo un experimento más.

"No éramos muy optimistas", dijo. Habían puesto un tinte en el líquido donde crecían las células madre. El líquido se volvería azul si las células producían insulina.

Su esposo ya había llamado preguntando cuándo iba a volver a casa. Luego vio un tenue tinte azul que se oscurecía cada vez más. Ella y los demás estaban extasiados. Por primera vez, habían hecho células funcionales de islotes pancreáticos a partir de células madre embrionarias.

El laboratorio celebró con una pequeña fiesta y un pastel. Luego tenían gorras de lana azul brillante hechas para sí mismas con cinco círculos de color rojo, amarillo, verde, azul y púrpura para representar las etapas por las que las células madre tenían que pasar para convertirse en células de islotes funcionales. Siempre habían esperado púrpura, pero hasta entonces se habían quedado atascados en verde.

El siguiente paso para el Dr. Melton, sabiendo que necesitaría más recursos para fabricar un medicamento que pudiera llegar al mercado, fue comenzar una empresa.

Su compañía Semma fue fundada en 2014, una mezcla de los nombres de Sam y Emma.

Un desafío fue descubrir cómo cultivar células de islotes en grandes cantidades con un método que otros pudieran repetir. Eso tomó cinco años.

La compañía, dirigida por Bastiano Sanna, un experto en terapia celular y génica, probó sus células en ratones y ratas, demostrando que funcionaban bien y curaban la diabetes en roedores.

En ese momento, el siguiente paso, un ensayo clínico en pacientes, necesitaba una empresa grande, bien financiada y experimentada con cientos de empleados. Todo tenía que hacerse según los exigentes estándares de la Administración de Alimentos y Medicamentos: miles de páginas de documentos preparados y ensayos clínicos planificados.

El azar intervino. En abril de 2019, en una reunión en el Hospital General de Massachusetts, el Dr. Melton se encontró con un ex colega, el Dr. David Altshuler, que había sido profesor de genética y medicina en Harvard y subdirector del Instituto Broad. Durante el almuerzo, el Dr. Altshuler, quien se había convertido en el director científico de Vertex Pharmaceuticals, le preguntó al Dr. Melton qué había de nuevo.

El Dr. Melton sacó un pequeño vial de vidrio con una bolita de color púrpura brillante en la parte inferior.

"Estas son células de islotes que fabricamos en Semma", le dijo al Dr. Altshuler.

Vertex se centra en las enfermedades humanas cuya biología se entiende. "Creo que podría haber una oportunidad", le dijo el Dr. Altshuler.

Las reuniones siguieron y ocho semanas después, Vertex adquirió Semma por $ 950 millones. Con la adquisición, el Dr. Sanna se convirtió en vicepresidente ejecutivo de Vertex.

La compañía no anunciará un precio para su tratamiento para la diabetes hasta que sea aprobado. Pero es probable que sea caro. Al igual que otras compañías, Vertex ha enfurecido a los pacientes con altos precios de medicamentos que son difíciles y costosos de fabricar.

El desafío de Vertex era asegurarse de que el proceso de producción funcionara cada vez y que las células fueran seguras si se inyectaban en los pacientes. Los empleados que trabajaban en condiciones escrupulosamente estériles monitoreaban los vasos de soluciones que contenían nutrientes y señales bioquímicas donde las células madre se estaban convirtiendo en células de los islotes.

Menos de dos años después de la adquisición de Semma, la F.D.A. permitió a Vertex comenzar un ensayo clínico con el Sr. Shelton como su paciente inicial.

Al igual que los pacientes que reciben trasplantes de páncreas, el Sr. Shelton tiene que tomar medicamentos que suprimen su sistema inmunológico. Dice que no le causan efectos secundarios, y los encuentra mucho menos onerosos o riesgosos que controlar constantemente su azúcar en la sangre y tomar insulina. Tendrá que seguir tomándolos para evitar que su cuerpo rechace las células infundidas.

Pero el Dr. John Buse, un experto en diabetes de la Universidad de Carolina del Norte que no tiene conexión con Vertex, dijo que la inmunosupresión le da una pausa. "Necesitamos evaluar cuidadosamente la compensación entre las cargas de la diabetes y las posibles complicaciones de los medicamentos inmunosupresores".

El tratamiento del Sr. Shelton, conocido como un ensayo de seguridad de fase temprana, requería un seguimiento cuidadoso y requería comenzar con la mitad de la dosis que se usaría más adelante en el ensayo, señaló el Dr. James Markmann, cirujano del Sr. Shelton en Mass General que está trabajando con Vertex en el ensayo. Nadie esperaba que las células funcionara tan bien, dijo.

"El resultado es muy sorprendente", dijo el Dr. Markmann, "es un verdadero salto adelante para el campo".

El mes pasado, Vertex estaba listo para revelar los resultados al Dr. Melton. No esperaba mucho.

"Estaba preparado para darles una charla de ánimo", dijo.

El Dr. Melton, normalmente un hombre tranquilo, estaba nervioso durante lo que se sentía como un momento de la verdad. Había pasado décadas y toda su pasión en este proyecto. Al final de la presentación del equipo de Vertex, una gran sonrisa estalló en su rostro; los datos eran reales.

Dejó Vertex y se fue a casa a cenar con Sam, Emma y la Sra. O'Keefe. Cuando se sentaron a comer, el Dr. Melton les contó los resultados.

"Digamos que hubo muchas lágrimas y abrazos".

Para el Sr. Shelton, el momento de la verdad llegó unos días después del procedimiento, cuando salió del hospital. Midió su azúcar en la sangre. Fue perfecto. Él y la Sra. Shelton comió. Su nivel de azúcar en la sangre se mantuvo en el rango normal.

El Sr. Shelton lloró cuando vio la medición.

"Lo único que puedo decir es 'gracias'".

Fuente

 

Suscríbete para recibir las últimas noticias y novedades

Por favor, habilite el javascript para enviar este formulario