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Los científicos estadounidenses que crearon los primeros robots vivos dicen que las formas de vida, conocidas como xenobots, ahora pueden reproducirse, y de una manera que no se ve en plantas y animales.

Formados a partir de las células madre de la rana africana con garras (Xenopus laevis) de la que toma su nombre, los xenobots tienen menos de un milímetro (0,04 pulgadas) de ancho. Las pequeñas manchas se dieron a conocer por primera vez en 2020 después de que los experimentos demostraron que podían moverse, trabajar juntas en grupos y autocurarse.
 
Ahora, los científicos que los desarrollaron en la Universidad de Vermont, la Universidad de Tufts y el Instituto Wyss de Ingeniería Biológicamente Inspirada de la Universidad de Harvard dijeron que han descubierto una forma completamente nueva de reproducción biológica diferente de cualquier animal o planta conocida por la ciencia.
    "Me sorprendió", dijo Michael Levin, profesor de biología y director del Allen Discovery Center de la Universidad de Tufts, quien fue coautor principal de la nueva investigación.
      "Las ranas tienen una forma de reproducirse que normalmente usan, pero cuando ... libera (las células) del resto del embrión y les das la oportunidad de descubrir cómo estar en un nuevo entorno, no solo descubren una nueva forma de moverse, sino que también descubren aparentemente una nueva forma de reproducirse".
      Los xenobots padres en forma de C recogen y comprimen las células madre sueltas juntas en pilas que pueden madurar en descendencia.

      ¿Robot u organismo?

      Las células madre son células no especializadas que tienen la capacidad de convertirse en diferentes tipos de células. Para hacer los xenobots, los investigadores rasparon células madre vivas de embriones de rana y las dejaron incubar. No hay manipulación de genes involucrados.
       
      "La mayoría de la gente piensa que los robots están hechos de metales y cerámicas, pero no es tanto de qué está hecho un robot, sino de lo que hace, que es actuar por sí solo en nombre de las personas", dijo Josh Bongard, profesor de ciencias de la computación y experto en robótica de la Universidad de Vermont y autor principal del estudio.
       
      "De esa manera es un robot, pero también es claramente un organismo hecho de células de rana genéticamente no modificadas".
       
      Bongard dijo que descubrieron que los xenobots, que inicialmente tenían forma de esfera y estaban hechos de alrededor de 3.000 células, podían replicarse. Pero sucedió rara vez y solo en circunstancias específicas. Los xenobots utilizaron la "replicación cinética", un proceso que se sabe que ocurre a nivel molecular, pero que nunca antes se había observado a escala de células u organismos completos, dijo Bongard.
       
      Con la ayuda de la inteligencia artificial, los investigadores probaron miles de millones de formas corporales para hacer que los xenobots sean más efectivos en este tipo de replicación. La supercomputadora ideó una forma de C que se parecía a Pac-Man, el videojuego de la década de 1980. Descubrieron que era capaz de encontrar diminutas células madre en una placa de Petri, reunir cientos de ellas dentro de su boca, y unos días más tarde el haz de células se convirtió en nuevos xenobots.
      El padre gira una gran bola de células madre que está madurando en un nuevo xenobot.
      "La IA no programó estas máquinas de la manera en que solemos pensar en escribir código. Dio forma y esculpió y se le ocurrió esta forma de Pac-Man", dijo Bongard.
       
      "La forma es, en esencia, el programa. La forma influye en cómo se comportan los xenobots para amplificar este proceso increíblemente sorprendente".
       
      Los xenobots son una tecnología muy temprana, piense en una computadora de la década de 1940, y aún no tienen ninguna aplicación práctica. Sin embargo, esta combinación de biología molecular e inteligencia artificial podría usarse potencialmente en una serie de tareas en el cuerpo y el medio ambiente, según los investigadores. Esto puede incluir cosas como recolectar microplásticos en los océanos, inspeccionar los sistemas de raíces y la medicina regenerativa.
       
      Si bien la perspectiva de la biotecnología autorreplicante podría generar preocupación, los investigadores dijeron que las máquinas vivas estaban completamente contenidas en un laboratorio y se extinguían fácilmente, ya que son biodegradables y están reguladas por expertos en ética.
       
      La investigación fue parcialmente financiada por la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa, una agencia federal que supervisa el desarrollo de tecnología para uso militar.
        "Hay muchas cosas que son posibles si aprovechamos este tipo de plasticidad y la capacidad de las células para resolver problemas", dijo Bongard.
         

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