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Más de 50 países han intensificado los controles fronterizos para frenar la propagación de Omicron, una variante de preocupación por el SARS-CoV-2 altamente mutada que se está extendiendo por Sudáfrica. Pero los investigadores dicen que es poco probable que muchas de las restricciones, especialmente las dirigidas solo a viajeros de un puñado de países, mantengan a Omicron fuera y tienen un costo significativo para los países afectados.

Los científicos de algunos de los países afectados también dicen que las prohibiciones de viaje corren el riesgo de ralentizar la investigación urgente sobre Omicron, al limitar la llegada de suministros de laboratorio importados.

"No soy tan optimista de que la forma en que estas medidas se están implementando en este momento tendrá un impacto", dice Karen Grépin, economista de salud de la Universidad de Hong Kong, que estudia las medidas de control fronterizo.

"Es demasiado tarde. La variante está circulando a nivel mundial", coincide Kelley Lee, quien estudia salud global en la Universidad Simon Fraser en Burnaby, Canadá.

Disuasión peligrosa

La mayoría de las prohibiciones de viaje se dirigen a Sudáfrica, que dio la voz de alarma sobre Omicron el 24 de noviembre, y Botswana, que también informó de casos tempranos. Muchas naciones también están prohibiendo a los visitantes de los vecinos Lesotho, Esuatini, Zimbabwe y Namibia.

En la provincia más poblada de Sudáfrica, Gauteng, Omicron representa la mayoría de las muestras de virus secuenciadas en las últimas semanas. La Organización Mundial de la Salud (OMS) ha designado a Omicron como una variante de preocupación porque tiene numerosas mutaciones en su proteína espiga, algunas de las cuales podrían hacerlo más infeccioso o mejorar su capacidad para evadir anticuerpos.

El alcance de las restricciones de viaje varía. Los Estados Unidos están impidiendo que solo ingresen ciudadanos no estadounidenses que han estado en países seleccionados; Australia también está requiriendo 14 días de cuarentena para sus propios ciudadanos y residentes que han visitado esos países en las últimas dos semanas.

Los investigadores dicen que las restricciones fronterizas podrían disuadir a las naciones de alertar al mundo sobre futuras variantes. También ralentizarán la investigación urgente, porque pocos aviones que transportan carga, incluidos los suministros de laboratorio necesarios para la secuenciación, ahora están llegando a Sudáfrica. Los investigadores están compitiendo para comprender cómo la transmisibilidad y la capacidad de Omicron para evadir la inmunidad creada por las vacunas difieren de las de las variantes preexistentes del SARS CoV-2. También están investigando la gravedad relativa de la enfermedad que causa Omicron.

"La prohibición de viajar afectará paradójicamente la velocidad a la que los científicos pueden investigar", dice Shabir Madhi, vacunólogo de la Universidad de Witwatersrand en Johannesburgo, Sudáfrica. Los investigadores también podrían tener dificultades para compartir muestras con colaboradores globales.

Amenaza a la vigilancia genómica

Tulio de Oliveira, bioinformático de la Universidad de KwaZulu-Natal en Durban, Sudáfrica, dice que la reducción de los vuelos comerciales podría amenazar los esfuerzos cruciales de vigilancia genómica por parte de una red de instituciones en el país. "Para la próxima semana, si nada cambia, nos quedaremos sin reactivos de secuenciación", dice.

A principios de esta semana, en respuesta a las restricciones fronterizas, la OMS publicó una guía que recomendaba no prohibir los viajes para controlar la propagación viral. El consejo incluye recomendaciones específicas para las medidas que serían útiles, incluida la cuarentena de los recién llegados y la prueba de los viajeros para detectar el SARS-CoV-2 antes y después de realizar sus viajes.

La guía de la OMS representa un claro cambio en la comprensión de los investigadores sobre la efectividad de las restricciones de viaje en el transcurso de la pandemia. Antes de COVID-19, los datos dispersos llevaron a muchas agencias de salud pública a denunciar las restricciones fronterizas, aunque casi todos los países las impusieron a principios de 2020 de todos modos. Pero la pandemia ha revelado que las restricciones pueden ser útiles en ciertos contextos.1, especialmente para naciones relativamente aisladas geográficamente como Australia2 y Nueva Zelandia.

Sin embargo, se necesitan estudios más rigurosos para desarrollar cuándo y cómo funcionan mejor las restricciones, en particular para los países con fronteras más porosas, dice Steven Hoffman, abogado internacional y epidemiólogo de la Universidad de York en Toronto, Canadá.

Ganar tiempo

Una lección clara ha sido que las restricciones son más efectivas cuando se implementan rápidamente, pero los cierres de fronteras relacionados con Omicron fueron demasiado tarde, dice Grépin.

La variante se ha detectado en todos los continentes poblados y en más de 20 países y territorios, incluidos los Países Bajos, el Reino Unido, Australia y Japón. Algunas naciones adquirieron la infección incluso antes de que Sudáfrica informara de la variante a la OMS. "Tan pronto como los países comienzan a buscarlo, lo están encontrando, por lo que la ventaja del tiempo probablemente se haya ido", dice Grépin.

Las restricciones también son probablemente más efectivas para reducir el número de casos iniciales en un país cuando reducen el volumen total de llegadas internacionales, en lugar de cuando seleccionan y eligen países específicos, dice Lee.

Por ejemplo, un estudio de modelización3 de la provincia canadiense de Terranova y Labrador, que cerró sus fronteras a los no residentes el 4 de mayo de 2020, descubrió que las restricciones ayudaron a reducir el número promedio de casos de COVID-19 en un 92% en las 9 semanas posteriores a su imponción.

Para que las medidas de control fronterizo sean efectivas, también deben ser exhaustivas, incluidas pruebas periódicas y al menos una semana de cuarentena.4,5 para aquellos viajeros que llegan, dice Catherine Worsnop, quien estudia la cooperación internacional durante emergencias de salud global en la Universidad de Maryland en College Park. Pero esto, dice, es algo que "la mayoría de los países no han hecho".

Las medidas de control fronterizo deben usarse junto con los esfuerzos para fortalecer las intervenciones de salud pública, como el distanciamiento social, el uso de máscaras y la vacunación, dice Grépin, porque los estudios genómicos6 han demostrado que los casos eventualmente se deslizarán.

En última instancia, las restricciones de viaje están destinadas a ganar tiempo a los países para preparar sus sistemas de salud para el impacto potencial de Omicron. Pero a menos que implementen medidas nacionales, es difícil saber para qué "estamos ganando tiempo", agrega Worsnop.

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