El Lincoln Children's Zoo ha descrito a los leopardos de las nieves como tontos, burbujeantes y guapos. Eran una de las principales atracciones del zoológico, entregando una dosis de majestuosidad de montaña a las Grandes Llanuras.

Pero el viernes, el zoológico anunció que los leopardos, Everest, Makalu y Ranney, habían muerto por complicaciones de covid-19, aproximadamente un mes después de que los animales hubieran dado positivo por el coronavirus. Mientras que los científicos todavía están estudiando los efectos del virus en los animales, los miembros de varias especies se han infectado y muerto en zoológicos de todo el mundo. Los leopardos de las nieves se consideran vulnerables a la extinción, y se estima que solo unos pocos miles viven en la naturaleza.

Los gatos Lincoln "eran amados por toda nuestra comunidad dentro y fuera del zoológico", dijo el zoológico en un comunicado. "Esta pérdida es realmente desgarradora, y todos estamos de luto juntos".

Dos tigres de Sumatra, Axl y Kumar, también se infectaron, pero el zoológico dijo el viernes que "se han recuperado aparentemente por completo de su enfermedad".

El zoológico permanecerá abierto al público. El parque dijo que tiene estrictos protocolos de coronavirus para las áreas de animales, incluido el uso de máscaras para el personal que trabaja en el interior. Una investigación no determinó la causa del brote, dijo.

Es posible que los humanos infecten a los gatos con el coronavirus y que los gatos lo transmitan a otros gatos, según el Centro de Salud Felina de Cornell. Sin embargo, dijo el centro de Cornell, aún no hay evidencia de que los gatos puedan infectar a las personas. La Administración de Alimentos y Medicamentos clasifica el riesgo de propagación de animal a personas como bajo.

El mes pasado, el parque dijo que sus cuidadores de animales habían "observado síntomas consistentes con el virus en los félidos", que pueden incluir tos, fatiga y pérdida de apetito. Recolectaron hisopos nasales y muestras fecales, y los gatos dieron positivo poco después, los primeros y únicos casos del zoológico. 

En un comunicado en octubre, el zoológico dijo que los animales infectados estaban siendo tratados con esteroides y antibióticos, pero no dijo si habían sido vacunados. Zoetis, una antigua subsidiaria de Pfizer con sede en Nueva Jersey, ha proporcionado una vacuna contra el coronavirus específica para animales a zoológicos de todo el país. El Lincoln Children's Zoo no respondió de inmediato a una solicitud de entrevista.

Las hazañas de los tres leopardos de las nieves se han documentado en docenas de publicaciones en las redes sociales del zoológico a lo largo de los años. Un video del año pasado muestra a Everest ejecutando un backflip en una calabaza, y una publicación de 2015 que celebra su reciente llegada señaló que "rápidamente se convirtió en un favorito de los invitados con su personalidad juguetona y enérgica". Ranney, por su parte, tenía una inclinación por posar para fotos boca arriba y dormir en piedras.

Desde abril de 2020, cuando un tigre dio positivo por el coronavirus en el zoológico del Bronx, docenas de animales en cautiverio en los Estados Unidos se han infectado. Este mes, el zoológico de Denver reportó los primeros dos casos de coronavirus en hienas del mundo, y el zoológico de St. Louis encontró ocho casos positivos entre sus grandes felinos, incluso en dos leopardos de las nieves.

Los leopardos de las nieves también se han infectado en el zoológico de Louisville y el zoológico de San Diego,donde Ramil, de 9 años, comenzó a tener tos y secreción nasal en julio. En el extranjero, el virus ha matado a un león en la India y a dos cachorros de tigre en Pakistán.

Alex Herman, vicepresidente de servicios veterinarios en el zoológico de Oakland en California, donde los grandes felinos se están vacunando, dijo a The Washington Post el mes pasado que es importante vacunar a los animales para ayudar a frenar la propagación entre todas las especies.

"Los seres humanos están siendo devastados en todo el mundo. Los animales también están siendo devastados por eso", dijo. "Es una sola salud".

Fuente