d41586 021 03758 y 19957854

Las fracturas gigantes en el hielo flotante del enorme glaciar Thwaites de la Antártida, una formación de rápido derretimiento que se ha convertido en un ícono del cambio climático, podrían romper parte de la plataforma en cinco años, sugiere una investigación. Si eso sucede, en lo que se había considerado una parte relativamente estable de Thwaites, el glaciar podría liberar una armada de icebergs y comenzar a fluir mucho más rápido hacia el océano, canalizando el hielo que había estado descansando en la tierra hacia el mar, donde contribuiría a aumento del nivel del mar.

Durante décadas, los científicos han seguido cuidadosamente los cambios en el glaciar Thwaites, que ya pierde alrededor de 50 mil millones de toneladas de hielo cada año y causa el 4% del aumento global del nivel del mar. Las fracturas identificadas recientemente son grietas profundas y de rápido movimiento en la plataforma de hielo oriental de Thwaites (ver 'Agrietamiento'). Han aparecido en imágenes de satélite en los últimos años y su crecimiento parece acelerarse.

"Lo visualizo de alguna manera similar a la ventana del auto donde tienes algunas grietas que se propagan lentamente, y luego, de repente, pasas por un bache en tu auto y todo comienza a romperse en todas direcciones", dijo Erin Pettit, una glaciólogo de la Universidad Estatal de Oregón en Corvallis, el 13 de diciembre en la reunión de la Unión Geofísica Estadounidense (AGU). Si la plataforma de hielo oriental de Thwaites colapsa, el hielo de esta región podría fluir hasta tres veces más rápido hacia el mar, dice Pettit. Y si el glaciar colapsara por completo, elevaría el nivel del mar en 65 centímetros.

d41586 021 03758 y 19957940

Al borde del cambio

Pettit describirá el trabajo el 15 de diciembre en la reunión de la AGU, que se llevará a cabo en Nueva Orleans, Luisiana. Es el último hallazgo de la International Thwaites Glacier Collaboration de cinco años y 50 millones de dólares, una iniciativa financiada por los gobiernos de EE. UU. Y el Reino Unido para estudiar cómo Thwaites podría contribuir al aumento del nivel del mar en un mundo en calentamiento, y comprender la amenaza que representa. esto podría plantear.

"Esperábamos que esa plataforma de hielo fallara, y esa es una de las razones por las que ha habido un esfuerzo internacional tan coordinado para estudiar Thwaites; es grande e importante, pero también ha estado claramente al borde del cambio", dice Kirsty. Tinto, geofísico del Observatorio Terrestre Lamont-Doherty en Palisades, Nueva York, que ha estudiado el glaciar. El último trabajo, dice, revela más sobre cómo fallan las plataformas de hielo. “Comprender esos procesos nos ayuda a comprender no solo a Thwaites, sino también a todo el resto de la Antártida: pasado, presente y futuro”, dice.

Abrazadera de montaña

Thwaites fluye desde el continente antártico hacia el Océano Austral. Con 120 kilómetros de diámetro, es el glaciar más ancho del mundo. En aproximadamente dos tercios de esa extensión, el hielo fluye relativamente rápido hacia el océano. El tercio restante es la plataforma de hielo oriental, donde el hielo fluía más lentamente 1 . En parte, eso se debe a que el hielo se detiene cuando llega a una montaña submarina a unos 40 kilómetros de la costa. La montaña sumergida retiene el flujo de hielo como un corcho en una botella.

A principios de este año, los miembros de la colaboración Thwaites informaron que el glaciar se está despegando de esa montaña, provocando grietas y fracturas en otras partes de la plataforma de hielo 2 , 3 . Estudios anteriores 4 , 5 también han mostrado indicios de inestabilidad en la plataforma de hielo oriental de Thwaites. “Ha sido algo a lo que debemos estar atentos durante mucho tiempo”, dice Matthew Siegfried, glaciólogo de la Escuela de Minas de Colorado en Golden.

Las fracturas llamaron la atención de Pettit y sus colegas hace dos años, mientras buscaban imágenes de satélite para averiguar dónde instalar el campamento para la temporada. Una grieta, apodada 'la daga', incluso se dirigía directamente hacia el campamento propuesto. No se estaba moviendo lo suficientemente rápido como para que los científicos reubicaran su trabajo, pero "en realidad todos tuvimos que hacer una pausa", dijo Pettit. "Todavía me sorprendió enormemente que esto estuviera cambiando tan rápido".

Las fracturas se propagan a través del hielo a velocidades de varios kilómetros por año. Se dirigen hacia un hielo más débil y delgado, donde podrían acelerar y provocar la desaparición de esta parte de la plataforma de hielo en cinco años, estima Pettit.

“Va a haber un cambio dramático en el frente del glaciar”, dijo Ted Scambos, glaciólogo del Instituto Cooperativo de Investigación en Ciencias Ambientales en Boulder, Colorado. "Acelerará el ritmo y ensanchará efectivamente la parte peligrosa del glaciar".

Flujos de agua caliente

No está claro cómo exactamente podrían ocurrir los cambios, dice Siegfried, porque muchos factores influyen en cómo se desmoronan las plataformas de hielo. Incluyen la rapidez con que el agua caliente derrite el fondo de la parte flotante del glaciar y la geometría de cómo interactúan el hielo, la tierra y el agua.

Uno de los descubrimientos recientes de la colaboración es que las mareas oceánicas hacen que la parte flotante de Thwaites se eleve durante la marea alta y descienda durante la marea baja. Ese 'bombeo de marea' ascendente y descendente, sospechado durante mucho tiempo pero rara vez observado en detalle, hace que el glaciar se flexione más río arriba, incluso en la región donde fluye desde la tierra hacia el agua. Los datos sísmicos y de radar han demostrado que debido a esta flexión, el agua caliente podría entrometerse debajo del glaciar más fácilmente, dijo Lizzy Clyne, glacióloga del Lewis & Clark College en Portland, Oregon. "La existencia y posible formación rápida de estas características podría tener implicaciones para la estabilidad a largo plazo de la plataforma de hielo", dijeron.

La colaboración de Thwaites completó su temporada de investigación de campo más extensa en 2019-20, antes de que la pandemia de COVID-19 interrumpiera el proyecto. Este invierno antártico, que está en marcha, varios equipos de investigación están descendiendo nuevamente sobre el hielo para tomar medidas en varios lugares del glaciar. Y un importante crucero de investigación en febrero a bordo del rompehielos estadounidense Nathaniel B. Palmer estudiará el océano directamente frente al borde flotante del glaciar.

Cada visita subraya lo rápido que está cambiando Thwaites. Ver esta enorme plataforma de hielo moverse hacia ti a una milla cada año es inquietante, dijo Scambos. "Y por sí solo, este glaciar es lo suficientemente grande como para afectar el nivel del mar de manera significativa".

Fuente

 

Suscríbete para recibir las últimas noticias y novedades

Por favor, habilite el javascript para enviar este formulario