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El primer milpiés con más de 1.000 patas ha sido descubierto en Australia Occidental.

La especie, que es el primer milpiés "verdadero", tiene 1.306 patas y se encontró hasta 60 metros bajo tierra en una zona minera en la región de Eastern Goldfields de WA.

Los investigadores han nombrado a la nueva especie Eumillipes perséfone,en referencia a la diosa griega del inframundo, Perséfone.

Rompe el récord anterior establecido por Illacme plenipes,que se encuentra en el centro de California y tiene hasta 750 patas.

Un equipo de investigadores descubrió el milpiés mientras realizaba una evaluación de impacto ambiental subterránea.

El Dr. Bruno Buzatto, biólogo de Bennelongia Environmental Consultants, describió el hallazgo como "increíblemente afortunado".

"Estos animales eran tan únicos", dijo Buzatto. "Tan pronto como me di cuenta de cuánto tiempo estaban ... Me di cuenta de que tenían que ser algo completamente diferente".

La especie tiene un cuerpo largo, en forma de hilo, que comprende hasta 330 segmentos, con patas cortas y una cabeza en forma de cono. Al igual que otros animales que viven en constante oscuridad, es ciego y pálido.

Juanita Rodríguez, colaboradora de investigación y experta en insectos de CSIRO, dijo que la nueva especie probablemente había evolucionado su longitud para facilitar el movimiento bajo tierra.

"Cuanta más longitud tengas, más fuerza para impulsarte hacia adelante", dijo. Los más de 300 segmentos corporales del milpiés también le darían una mayor fuerza para el movimiento en áreas rocosas como pequeñas grietas, dijo.

En comparación, el milpiés portugués, una especie invasora común en Australia que generalmente se ve en grandes cantidades después de fuertes lluvias, tiene alrededor de 25 segmentos, dijo Rodríguez. En 2013, una infestación de milpiés portugueses fue responsable de una colisión de trenes en Perth.

En total, el equipo encontró ocho milpiés de perséfone Eumillipes en tres agujeros de perforación a profundidades de entre 15 y 60 metros.

Rodríguez dijo que fue sorprendente descubrir la nueva especie hasta ahora bajo tierra. Si bien algunos milpiés viven en cuevas, muchos son habitantes de la superficie y descomponen la materia orgánica como la hojarasca, dijo.

Poco se sabe sobre la nueva especie. "Es una buena apuesta que coman hongos", dijo Buzatto.

El análisis genético encontró que si bien Eumillipes persephone tiene similitudes físicas con el poseedor del récord de piernas anterior en California, las especies de dos milpiés solo están distantemente relacionadas.

Hay más de 2,000 especies conocidas de milpiés en Australia, dijo Rodríguez, y agregó que el número real de especies puede ser tan alto como 4,000.

"Pocas personas se dan cuenta ... la gran proporción de biodiversidad australiana que aún no se ha descrito y, por lo tanto, también la importancia de los taxónomos", dijo Buzatto. "Esencialmente, estamos extinguiendo especies probablemente más rápido de lo que las describimos".

Rodríguez y sus colegas de CSIRO también están estudiando productos químicos producidos por milpiés australianos. "Los estamos probando para ver si tienen potencial para ser antimicrobianos contra los patógenos que tienen mucha resistencia a los antimicrobianos".

Los milpiés difieren de los ciempiés en que tienen dos pares de patas en la mayoría de los segmentos del cuerpo, mientras que los ciempiés solo tienen uno.

La investigación sobre el nuevo milpiés se publicó en la revista revisada por pares Scientific Reports.

 Este artículo fue modificado el 17 de diciembre de 2021 para incluir el hecho de que el descubrimiento de la perséfone Eumillipes fue realizado inicialmente por un equipo de investigadores mientras realizaba una evaluación de impacto ambiental subterránea.

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